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乍看之下,「遊戲」與「抗愛滋藥物」似乎是兩件完全不連貫的事情,但一個稱為《Foldit》的線上遊戲,正在朝這個看似弔詭的目標邁進。《Foldit》是一個簡單的網頁遊戲,讓玩家能透過各種方式組合蛋白酶的分子結構,讓科學家得以利用這些玩家組合的結果,在抗病毒藥物上獲得重大突破。

《Foldit》為華盛頓大學於2008年發表的遊戲研究,該遊戲提供玩家不同的蛋白質結構,讓玩家能夠藉此創造出許多蛋白質的組合方法。你可以想像一下:《Foldit》將蛋白質分子拆成數種不同形狀的方塊,玩家的任務,要想辦法將這些方塊做出緊密結合的巨大形狀。這些研究結果將會被交給科學家研究,找出其中是否有能夠協助治療現代重大疾病的關鍵。

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▲ 科學家嘗試從人類拼出來的結果中尋找有意義的組合。(圖片來源:Gameinformer

最近在知名醫學期刊「Nature Structural and Molecular Biology」上,科學家宣布了一個令人訝異的新發現:他們將一種已經困擾科學界有10多年的蛋白酶成分放在《Foldit》上,挑戰《Foldit》玩家的創造力,結果在短短的10天之內,玩家們完成的組合方式就已經讓科學家取得重大突破,這種蛋白酶成分在抗愛滋藥物中佔有極為關鍵的地位。

由於蛋白質的分子結構相當複雜,因此組合的方式如同天文數字一般龐大,過去十多年來,科學家大都使用電腦自動組合蛋白質酶的結構,但由於蛋白質的組合結構牽涉各種原子的扭曲以及反轉,因此電腦自動跑出來的組合方式幾乎都失敗了。


▲ PS3也曾經加入蛋白質的計算計畫,稱為《Folding@home》,目的是將全世界開著該程式的PS3一起做雲端運算。(圖片來源:C.NET

相較之下,由數萬名玩家手動所做出來的蛋白質組合,比起電腦跑出來的組合都有意義。《Foldit》的研究員表示,當初他們進行此項計畫時,就是想要利用人類在解謎上的直覺能力,協助蛋白質組合研究上取得突破,超越目前的電腦科技所做不到的事情。這些玩家即使沒有專業的醫學背景,仍能靠著《Foldit》協助科學家取得重大突破,這是以往無法想像的事情。

該遊戲的主要目標是找出特殊的蛋白質組合,結果也會送交給研究室進行分析,一旦找到了有意義的結構,科學家與生物研究公司將會接手這個蛋白質的研究。該遊戲的首席設計師Seth Cooper博士說:「《Foldit》證明人類仍然擁有空間推理能力,這是目前電腦仍辦不到的事情。而發表在「Nature Structural and Molecular Biology」的研究結果,代表遊戲與科學結合造就巨大的進步─這在以前是無法想像的。」

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▲ 醫學期刊的官方網站。(圖片來源:Nature Structural and Molecular Biology

根據研究人員指出,《Foldit》玩家所創造的蛋白質組合方式,也能幫助科學家在阿爾茲海默症(老人癡呆)及癌症研究上取得突破。

如果你也想在重要的歷史事件參上一腳,就快點去《Foldit》的官方網站註冊吧!小編並不清楚這些玩家如果組合出有意義的結果,生技公司會不會付錢給做出這些組合的玩家。但,這個遊戲如果真能拯救世界,我想參與這項計畫的玩家應該也不會太計較吧!(笑)


▲ 搞不好可以出現像電影《藥命效應》一樣,讓大腦可以100%運作的藥品。

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