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Fce29c98138769b3f1a3a0a53915254b 是的你沒有看錯,已經 20 年了,老牌即時通軟體 ICQ 仍然建在,就在本月歡慶 20 週年。今天,如果你還沒忘記 ICQ 的帳號與密碼,可以下載 ICQ 的手機版或電腦版登入看看,將會驚訝地發現還是可以連,聯絡人清單也都還在。

在這個時代,人們使用著 LINE、Telegram、Slack、Skype、QQ、Whatsapp、微信、Facebook Messenger 等五花八門的即時通軟體,有一點「資深」的人甚至還記得 MSN,但是現在很多人恐怕已經遺忘了 ICQ 甚至是從來沒有聽過 ICQ 這第一代的即時通軟體。

筆者今天就來講古,畢竟鑑往開來,下一個好用的新科技,也許可以從 ICQ 的歷史得到啟發。首先,一開始 ICQ 是以色列特拉維夫的 Mirabilis 公司,由幾名以色列青年:Yair Goldfinger、Sefi Vigiser、Amnon Amir、Arik Vardi 以及 Arik 的父親 Yossi Vardi 在 1996 年 11 月發明的,這個軟體在那幾年內變成市場霸主,一直流行到 1999 年 Microsoft 推出 MSN Messenger(就是在亞洲我們俗稱的 MSN),才漸褪風華。

這個發明在當年算是石破天驚的創意,現代的社會新鮮人可能難以想像,這構想到底有什麼特殊的?這就得先了解當年的時代背景。在 1996 年,當時的個人電腦才剛從「用 DOS 開機完再執行 Windows 3.1」的時代,進入 Windows 95(一口氣開機進到桌面)的時代,PC 還沒普及到家家戶戶,桌上型電腦還是大宗,筆記型電腦還很高貴也不成熟,很多大學生們還是帶著軟碟去學校的電腦教室做作業。

通訊技術方面,傳統手機尚未普及、網際網路才開放民用沒幾年,當時主要是用 33.6kbps電話撥接上網;網路呢?當時的網路上還沒有 Google 概念的現代搜尋引擎,而是仰賴人工登錄,類似電話簿黃頁的「搜尋網站」,例如 Yahoo、Gaia、Lycos、 Openfind 、蕃薯藤等;網路技術細節方面,www 網頁主要還是功能有限的靜態網頁技術,動態網頁技術還很原始且緩慢(cgi),做個網頁聊天室就很不簡單了,此外除了今日大量使用的 www 網頁服務外,還有 email、news、ftp、telnet、irc、gopher(這應該沒多少人知道了)等服務,不同服務得用不同的軟體,不像今天幾乎都被包裝成瀏覽器可以執行的網站了。

好吧,知道當時的時代背景還是這麼的「原始」以後,讓我們來思考一個現代很簡單的事務:你想要即時聯絡朋友去上某個網站,該如何達成?現在我們會直接用即時通貼連結給朋友,這非常地容易,然而當年無法這樣做。你不透過電話甚至親自跑到他面前,就無法確定他現在的狀況:有沒有在電腦前面?是睡還是醒?就算對方有在上網,也沒有辦法在網路上「呼叫」到他,唯一的線上手段恐怕只能發個 email,然後祈禱對方剛好有打開郵件軟體,順便趕快回信,當然這樣還不如直接打電話還比較快。

提供服務持續創新

當時兩個人要在網路上找到彼此可就是一件大難事,於是 ICQ 帶來了一場通訊革命。ICQ 的命名就反應了這件事:它是「I-seek-you」的諧音,只要跟朋友或者家人一起註冊了 ICQ 彼此交換好號碼(ICQ 的帳號是用號碼,類似電話號碼的概念,而用 email 當帳號始自 MSN Mesenger),以後只要電腦開機上網,就算在不同的都市、不同的國家,就可以方便地在網路上互相找到對方,開始對話、交換連結、檔案,分享發現到的有趣網站等。

ICQ 在網際網路普及的早期大成功以後,1997 年開始,其他公司也陸續提出自己開發的即時通軟體。比較知名的有 AOL Instant Messenger、Yahoo Messenger,然後是 Microsoft 的 MSN Messenger(引入表情圖案代換)。ICQ 最鼎盛的時候是 2001 年,全球有 1 億名使用者,此後 MSN 就漸漸取代了 ICQ 的市場地位,變成最多人使用的即時通,ICQ 在亞洲也就漸漸地被眾人遺忘。

那 ICQ 究竟去哪裡了呢?首先是在 1998 年,ICQ 的公司 Mirabilis 被 AOL 以 2.87 億美元購併,然後在 2010 年,AOL 又以 1.87 億美元,把 ICQ 轉賣給俄羅斯的 Digital Sky Technologies 公司,同年 9 月,該公司又改名為 Mail.Ru 集團。在 2000 年代,雖然 ICQ 面對激烈競爭,在許多國家都流失大量使用者,但它仍然在俄語系國家非常流行。

此外,在 Mail.ru 收購 ICQ 後,把它加以現代化,增加許多現代的即時通軟體有的功能,也提供了手機等行動裝置用的 App,ICQ 在「移民」俄羅斯後,最低潮時在 2013 年,使用者數量跌至只剩1,100 萬,但隔年又開始上升至今。今年 3 月,桌面版的 ICQ 還變成了開放原始碼軟體,被放上了 github。現代的 ICQ 已經就跟各大即時通軟體一樣,一樣有著視訊通話、貼圖等功能,今年還新增了「3D 動態面具」功能,在視訊通話時,可以自動給自己的臉「戴上」面具,這個面具還會隨著頭部移動,增加隱密性或者趣味性。

這 20 年間,多少的網路服務興起又衰敗到結束營運,能像 ICQ 這樣一路走來,能對使用者始終「不離不棄」的沒有幾個,連曾經打敗 ICQ 的 MSN 也早走入了歷史。創造一個新服務可能很容易,但要提供永續服務,還要能持續創新,可就不簡單了。你是不是得到啟示了呢?

(首圖來源:ICQ

 

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