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3d61029a08671a6a9281c61a4366bce2 隨著比特幣、瑞波幣與以太幣的接連問世,讓人類進入加密貨幣的新時代。加密貨幣擁有不具實體與不受干涉等優點,堪稱是劃時代的成就。然而加密貨幣卻對遊戲用顯示卡市場造成嚴重衝擊,連帶影響玩家權益。這究竟是怎麼一回事呢?

你或許會感到納悶,加密貨幣和遊戲業似乎八竿子打不著,一般玩家也沒有使用加密貨幣的習慣,我們有必要這麼在乎加密貨幣的影響嗎?答案是有必要,而且必要的程度將遠超過我們的想像。

若你平時有在注意遊戲業界的消息,就會發現顯示卡市場近來顯得波濤洶湧,RX 400與RX 500等高端顯示卡一貨難求,教人匪夷所思。你沒猜錯,造成這些異常現象的罪魁禍首就是加密貨幣,特別是比特幣(BTC)。

▲比特幣成功崛起,卻意外衝擊遊戲顯示卡市場。

許多用戶為了取得更多的加密貨幣,不惜砸下重金提升電腦運算能力,裝載高性能GPU的顯示卡就是他們的首選。這些人把顯示卡一掃而空,將顯示卡價格炒高,害玩家買不到顯示卡,對遊戲產業造成意想不到的傷害。

先讓我們回顧一下加密貨幣的歷史。早在上個世紀就有人指出,未來的貨幣與金融制度將產生巨大改變,小說家尼爾.史蒂芬森就曾經在著作《編碼寶典》提到類似的概念。2008年,日裔美籍的中本聰發表一篇關於比特幣的論文,介紹比特幣的加密方式與運作概念。2009年,比特幣的問世宣告加密貨幣時代的來臨,雖然加密貨幣種類眾多,不過最具代表性的仍非比特幣莫屬。

▲2015年的調查報告指出,加密貨幣的主要用途在於線上消費。

比特幣可不是一般的虛擬貨幣,若你想要取得比特幣,就必須參與某種離散電子計算競爭,也就是俗稱的挖礦(Mining),而參與挖礦的用戶叫做礦工(Miner)。一旦你順利算出(挖到)正確的資料,該筆資料就會被打包到資料塊內,然後放到網路上分享,你就可以取得對應的比特幣。大量的用戶在網路上挖礦,進而形成所謂的比特幣網路。

根據比特幣的演算規則,比特幣的總數必須低於2100萬,因此每個資料塊最多只能提供50個比特幣,這個數字還會隨著資料塊的總數增加而下滑,平均每4年就會減半,目前的行情約為每個資料塊12.5個比特幣,只剩下原本的四分之一。

▲資料中心的無數電腦正在挖礦。

挖礦聽起來似乎很單純,只要讓電腦進行計算就有錢拿-別傻了,事情才沒這麼簡單!比特幣網路上有成千上萬的礦工,就算有這麼多人全天候挖礦,要挖到一個新的資料塊也得花上十分鐘左右。即使挖礦成功率低到微乎其微,還是有許多人前仆後繼地加入。比特幣網路歡迎其他人加入,因為這些人的計算資源除了用來挖礦,還會用來維護網路安全性,越多人參與計算,比特幣網路就越安全。

網路上習慣用雜湊率(hashrate)來量化挖礦的難度,雜湊率與挖礦難度成正比。比特幣網路運作第一年的雜湊率約為每秒十幾萬,這個數字隨著時間堆移而逐漸上升為億、兆,至今已接近百萬的三次方,簡寫為4.8 EH/s(exahash per second)。

▲雜湊率近年來以指數的趨勢大幅增加。

雜湊率剛開始的時候呈現穩定發展,最近幾年卻呈現爆炸性的指數成長,使得挖礦難度激增。為什麼雜湊率會飆升得這麼快?主要原因有兩個:挖礦的人數增加,以及運算裝置的效能提升。上述兩者產生驚天動地的交互作用, 導致雜湊率衝上雲霄。一般散戶以前勉強可以憑一己之力挖礦,現在幾乎絕無可能。

若你想要提升挖礦成功率,就必須提升電子計算能力,也就是砸更多錢提升硬體,尤其是具備運算能力的CPU、GPU、FPGA(現場可程式邏輯閘陣列),以及ASIC(特殊應用積體電路)。目前已經有專門用來計算比特幣雜湊函數的ASIC,每個單元的效能約為100 GH/s(單位為每秒10億hash),其效能遠高過當今最強悍的CPU與GPU。

▲專門用來挖礦的ASIC,效率好得呱呱叫。

當然啦,職業礦工用來挖礦的裝置裡面不會只有一個ASIC,而是數百甚至數千個ASIC,其挖礦效率高達14 TH/s(單位為每秒1兆hash)。一般散戶通常不會添購這種裝置,而是跟網路上的雲端挖礦公司租用,可是這玩意的租金可不便宜,而且不保證能夠回本。

由於比特幣的實作採用開放程式碼軟體,並使用SHA256演算法進行雜湊,因此任何人都可以取用其程式碼加以改寫,衍伸出五花八門的加密貨幣。絕大部分的加密貨幣沒有任何商業價值,某些加密貨幣卻異軍突起,如近來火熱的乙太幣(Ether),Google投資的瑞波幣(Ripple),以及後勢看漲的萊特幣(Litecoin)。這些加密貨幣分別採用不同的雜湊演算法與運算獎勵,瑞波幣採用較為獨特的機制,至於乙太幣與萊特幣的機制則是比照比特幣。

▲時下最夯的三種加密貨幣:乙太幣、比特幣、瑞波幣。

原本能夠支援雜湊演算法的裝置十分有限,然而經過一番改良後,新的雜湊演算法可以支援更多的裝置。ASIC顧名思義,是用於比特幣挖礦的專屬裝置,唯一的用途就是執行SHA256演算法。CPU可以用於任何種類的演算法,其效能通常比不上專門的ASIC。GPU可程式化的能力優於ASIC,但是不支援少數特定的演算法。

為什麼礦工寧可選擇添購顯示卡,而不選擇添購CPU呢?原因在於這兩者之間的挖礦效能差距實在太大了。就算當今的CPU具備多核心結構,其挖礦效能仍舊比不上同期的GPU。而且CPU價格較高、不擅於重複性高的運算,這些缺陷促使礦工紛紛捨棄CPU,改以GPU做為挖礦主力。

由於AMD的GPU的挖礦效能優於Nvidia,使得礦工們紛紛以AMD顯示卡為優先收購對象,我很好奇AMD對此做何感想。

▲就算動用三張顯示卡,挖礦效率還是不盡人意。

在礦工的積極蒐購下,原本平靜的顯示卡市場頓時掀起一陣波瀾。2011年中,比特幣的礦工認為AMD的Radeon HD 5870很適合挖礦(挖礦用的ASIC當時尚未問世),便開始瘋狂收購市面上的HD 5870,同時將售價炒高。2013年底至2014年初,礦工把裝載Hawaii GPU的R9 290與R9 290X收購一空,導致R9 290的定價從原本的399美金飆升到650美金,玩家對此怨聲載道。

 

(後面還有:加密貨幣的其他影響與效應)

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