2021年威爾許化學獎得主—翁啟惠特別報導

2021年威爾許化學獎得主—翁啟惠特別報導

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2021年9月初,有諾貝爾化學獎預告之稱的美國「威爾許化學獎」(Welch Award in Chemistry),宣布頒發給中央研究院前院長翁啟惠,以表揚他在化學生物、合成化學及醣分子科學上的重大貢獻。翁啟惠是威爾許化學獎自1972年開始至今,近50年來第一位獲獎的華人科學家。

《科學人》雜誌10月號由總編輯李家維教授視訊連線專訪翁啟惠,請翁啟惠暢談得獎心情並展望臺灣科技新紀元:從他的醣分子研究,到疫苗研發與臺美兩地科研、產學制度的差異,以及浩鼎案對於他科學研究的影響。

翁啟惠在醣分子領域的一系列研究為相關科學工具發展貢獻良多,例如發明自動化一鍋法、酵素合成法等技術,能夠快速且大量合成多醣體、醣蛋白、均相化抗體等各種醣聚物(glycoconjugate),並進一步運用在癌症免疫療法和傳染病預防與篩檢上,是威爾許基金會頒獎給他的原因。翁啟惠與中央研究院基因體中心馬徹團隊以長年研發的「廣效性流感疫苗」為基礎,在新冠肺炎肆虐全球的此刻開發出「單醣化棘蛋白(monoglycosylated spike protein)廣效疫苗」,保護力不受病毒突變所影響,,備獲各界關注,若能順利技轉並量產,可望成為新冠肺炎疫情中的新希望。

翁啟惠表示,過去科學家對於醣分子的認識較少,多認為「病毒本來就存在醣分子,如果把棘蛋白上的醣分子拿掉再來製作疫苗,就跟原來的病毒抗原不一樣了。」但翁啟惠有不同的想法,認為「應該從免疫反應的機制去思考,棘蛋白與上面的醣分子是怎麼被免疫細胞分解,從而產生抗體與T細胞的免疫反應,來了解棘蛋白脫醣衣的疫苗設計。」因此翁啟惠與馬徹的團隊才能夠透過拿掉病毒的醣分子外套,露出病毒不易突變的區域,來讓免疫系統辨認與對付棘蛋白的不同部位,達到抗體更廣的作用和更高的親和力。

同時在臺灣中研院與美國斯克里普斯研究院(Scripps)進行研究的翁啟惠,在中研院主要的研究方向是醣科學的應用,例如疾病的形成與治療,並與產業結合,把科學研究的技術轉移給產業企業;而在斯克里普斯研究院則聚焦於基礎科學,探討醣分子在生物裡的作用。多年來,翁啟惠不僅專注於科學研究,也不斷推動臺灣的生技產業發展,可說是國內少數能把學術成果與產業經驗相互結合的成功案例。而開啟他與產業界合作的關鍵,就是他獲得美國總統青年學者獎後,獎項提供了沒有金額限制的配比基金,使他研究經費有了著落,並開始受到一些大公司聘請擔任顧問,「讓我有機會去了解資深顧問如何與企業一起解決問題,對於學術研究跟產業發展之間的關聯,得到很多啟示。」

他表示雖然臺灣的生技、醫療產業一直在進步,但若要再提升,是需要和ICT(資訊與通訊科技)產業的技術進行結合。生技、醫療非常講究創新技術,因此還需要和學界之間有大量合作,讓產界將學界的想法與技術,向下延伸為產品,才能夠成就生技產業的發展。

翁啟惠也談到了美國企業界對於學術界的態度,是如何影響與支持學術的蓬勃發展,「美國學術界有一個特別的制度,就是捐贈講座教授,私人企業或基金會捐款給學校,但不指定受款對象,由校方聘請講座教授。」翁啟惠當初在斯克里普斯研究院的研究能夠順利發展,並讓他勇於投入一些困難且有挑戰性的工作,正是因為校方給予一筆200萬美元的講座基金,讓他能無後顧之憂。

翁啟惠對於醣科學有開創性的貢獻,浩鼎案的沉潛讓他更專心於研究,三年間發表39篇以上的重要論文。談起學界生態、生技產業,翁啟惠雖然目前身在美國,對臺灣仍舊有滿懷的期望和想法,希望能夠透過政府制度面的改變,讓臺灣的學術、生技發展晉身全球領先的地位。

自2002年起即多次邀請翁啟惠於《科學人》發表專文,或專訪他對科研、生技產業與政策的洞見,歷年相關報導已在《科學人》雜誌官網全文開放。

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