NVIDIA與蘋果都選擇了ARM架構,但讓Intel頭痛的不只這兩家

NVIDIA與蘋果都選擇了ARM架構,但讓Intel頭痛的不只這兩家

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去年冬天,蘋果的 Apple Silicon 讓我們見識到了 ARM 晶片的無限潛力,相比起 x86 平台,ARM 顯然已成為先進生產力的代表,最起碼是未來的趨勢了。

蘋果有著強大的軟硬體整合能力,在轉向 ARM 這條快車道上走得很順利,但相比之下,已經紮根太深的 PC 實在是難以脫離x86平台,前有英特爾後有高通,多次與微軟聯手都沒見成效。但 PC 邁向 ARM 並非就完全沒有希望,只是可能需要一些新的玩家來推動。

NV帶來了全新的殺手級武器

前兩週,NV在一年一度技術大會(GTC)上,黃仁勳像以往一樣身著黑色皮衣出現在自家廚房,不過,這次他並沒有帶來全新顯卡,而是發佈了一款基於 ARM 架構的處理器,官方依舊採用歷史人物來命名,這顆處理器被稱為 Grace CPU(美國電腦程式先驅 Grace Hopper 的名字),它是專為大規模 AI 和 HPC 設計的產品,通俗點說就是伺服器級的處理器。

儘管聽起來這是針對伺服器設計的處理器,好像與你我沒有什麼關係?但事實上它的意義卻非同一般。

NVIDIA與蘋果都選擇了ARM架構,但讓Intel頭痛的不只這兩家

在伺服器領域,Intel 長期處於壟斷地位,旗下的 Xeon 處理器佔了 90% 以上的市場,AMD 雖然也有涉獵,但目前的成績遠遠不能達到「翻身」標準。

而NV敢於在這個時候,宣佈讓 Grace 加入戰局,是擁有了比 Intel 更強的能力、比AMD更有信心能夠扳倒Intel這個霸主地位嗎?

事實上,NV其實是找到了一個新的立足點。

近年來,NV在雲端運算、深度學習、人工智慧、甚至是車載平台上持續做出了一些成績,奠定了紮實的基礎,Grace 的出現正是為這些情境所準備的。前面我們說過,Grace CPU 基於 ARM 架構所打造,這也是它的資本。黃仁勳在發布會上說:「Grace 充分彰顯出了 ARM 的強大」。在官方描述中,NVIDIA ARM 的 Grace CPU 擁有極大的靈活性,在與自家 GPU 緊密結合時,性能要比基於 NVIDA DGX 的平台(x86 平台)快上 10 倍。

NVIDIA與蘋果都選擇了ARM架構,但讓Intel頭痛的不只這兩家

這並不是NV第一次推出 ARM 處理器,早在七八年前,它的 Tegra 晶片就出現在了平板和手機上,但是當時沒有激起太大的浪花,如今也就只剩活躍在 Switch 上罷了。

但NV這兩次推出 ARM 晶片的目的完全不同。

先前,它面臨的競爭對手來自行動領域,推出ARM處理器的目的是為了搶佔行動市場,而如今,行動市場的需求已經大幅減弱,大廠普遍轉向了生態建設,所以這一次的 Grace 選擇了和 Apple Silicon 一樣的道路——革 x86 平台的命!

所以,如果說蘋果的M1處理器是在消費市場對x86平台發起革命,則Grace是在伺服器市場革命。NV雖然沒有跟蘋果結盟,但兩家大廠則是不同從兩個領域,分別給予x86平台致命的打擊。

聯手聯發科,Chromebook 是個好市場

事實上,對Intel來說,恐怕他要頭痛的不只是ARM來襲這一件事。長期以來它所賴以維生的Wintel生態,也漸漸被瓜分。

去年,蘋果發佈 M1 晶片的 MacBook Air/Pro 後,很多廠商對 ARM PC 都表現出了濃厚興趣,但無論是消費者還是終端廠商,似乎已經對 Wintel 聯盟所打造的 PC 生態失去了信心,所以除了 Grace CPU 之外,NV這次在 GTC 上還宣佈了一項關於 ARM PC 的消息——NV在 PC 領域要與聯發科合作,共同打造一個支援 Chromium、Linux 和 NVIDIA SDK 的參考平台。 

簡單說來,NV計畫聯手聯發科和Google,另起爐灶打造一個基於 Chrome OS 系統的 PC 生態。可能有很多消費者對 Chrome OS 並不熟悉,但在美國等市場,特別是教育領域,Chrome OS 及其相關的 Chromebook 裝置已經取得了成功的市場地位。這種定位入門、耗電極低的產品已有近十年的歷史。不僅能滿足辦公學習使用,並且價格只有傳統筆電的一半不到,而且最重要的是,在應用程式生態上還相容 Android app,有著很好的前景。

很顯然,ARM 架構所帶來的低功耗高效能特性,正是 Chromebook 以後的發展方向。過去幾年,聯想、惠普、宏碁都推出了搭載聯發科 ARM 處理器的 Chromebook 筆電,雖然數量眾多,也提高了 Chromebook 的普及率,但比較遺憾的是,至今為止都沒有一款定位更高的旗艦級產品出現。好在值得期待的是,ARM 公司近兩年也在高性能產品上有所動作。

聯發科官網 Chromebook 專頁

去年 ARM 發佈了基於 ARMv8.2 指令集 Cortex-X1 架構,性能達到了全新高度,似乎已經有點向 ARM PC 等高性能裝置邁進的意味了,到了今年 3 月底時,全新 ARMv9 指令集的發布則更具意義,它的算力更強,還有著不俗的機器學習能力和安全性,並且以後的 ARM 晶片,將不再只侷限於行動市場,還將發力 PC、HPC 高性能運算、深度學習等新市場。也就是說,我們在未來很有可能見到性能更出色,定位更高的 Chromebook 或者其他 PC 設備。

而NV能在這其中起到什麼作用?其實選擇與聯發科合作已經很明顯了,二者將共同研發應用於消費 PC 領域的高性能 ARM 晶片,NV負責提供強大的圖形演算法支援。NV在 GTC 上也表示,希望將自家的 RTX GPU 技術帶入到 ARM PC 平台,從而擴展 ARM PC 在遊戲、內容創作方面的使用情境,推動整個 ARM 生態的發展。

在向 ARM 轉型的進程中,蘋果是腳步最堅定的,也是走得最順利的,因為它背靠著強大且統一的軟硬體體系,這就是一條最安全的「捷徑」。但是在蘋果之外,英特爾、高通、Google、微軟面臨的困境都要更加複雜。此時,NV在 GTC 上的兩個動作:Grace CPU 和 ARM PC,頗有種風向標意味,為整個行業邁向 ARM 陣營再次明確了方向。

蘋果之外的陣營,或許要開放合作,才能共建未來的 ARM 生態。

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