別只想著打遊戲了!VR 可以讓人變得更「聰明」

別只想著打遊戲了!VR 可以讓人變得更「聰明」

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一位科學家最近證明了VR可以激發強大的腦狀態(指特定頻率的同步神經活動),對智力和 現在的他認為,對於VR而言,一切皆有可能。

VR是充滿樂趣的,但如果VR不僅僅可以讓你感覺到「樂趣」,還可以讓你變得更聰明呢?

70多年前,科學家們就已經發現了大腦的theta波節律。簡單來說,在你思考的時候大腦的波不僅會出現特定的頻率,還會出現特定的節奏。Theta波則是大腦中最主要的節律之一。

Theta波節律在我們清醒的時候活躍,接著在我們說話的時候加強,在我們睡覺的時候消失,在我們做夢的時候又突然出現。多於7萬份的學習和研究發現,Theta波節律對認知,學習和記憶至關重要,但在阿茲海默症,ADHD(注意力不足多動症),焦慮和癲癇等疾病中表現異常。

多年來,人們試圖透過在大腦神經元上附著藥物來增強theta波節律,並取得了不同程度上的成功。但是現在,加州大學洛杉磯分校的科學家們發現,僅僅把實驗鼠放進一個VR模擬器中就可以增強實驗鼠的Theta波。他們把這一發現發表在了學術雜誌《自然神經科學》中。

加州大學洛杉磯分校的教授Mayank Mehta是這項研究的領導者。他相信,這個具有突破性的發現不僅僅有助於未來將VR應用在心理障礙治療的改革上,還可以提高人們的認知能力,以幫助人們更快地學習。

那麼VR是如何起到這樣的作用的?

別只想著打遊戲了!VR 可以讓人變得更「聰明」

現實中,VR早已被應用於從PTSD(是創傷後壓力症候群)到軀體康復的各種臨床治療中。我們已經認識到,不管主流市場對此感到多麼乏味, 在醫院狹窄而又侷促的床上,這些頭戴式設備是一種很實用的重建某種感知,或者製造特定刺激的方式。

VR對於大腦的正面影響不僅僅來自於對現實世界的模擬。Mehta爭辯到,在VR強烈的視覺刺激以外,VR自身的某些特質──至少對於他為實驗老鼠們建立的VR系統來說──可以對大腦產生深刻的,電子層面上的影響,進而對治療和學習分別產生影響。

Mehta是一名訓練有素的物理學家,但他研究大腦已近20年。就像橫跨宇宙的光波和聲波只是空間中的諧波,從一個神經元到另一個神經元的能量震盪也驅動著人類的思想。他相信,物理學和神經學有著共同的切入點,從這個切入點出發,他可以解構大腦的運轉機制

為了研究大腦如何工作,他把實驗鼠放進極其窄小、複雜的VR裝置裡。但他很快發現,對於大腦來說,在結構層面上,即使是他實驗室裡自己的VR系統──一個被沉浸式螢幕包圍的微型跑步機──也不是很真實。2013年,他在《科學》雜誌中發表了他的發現:多達60%的海馬體(大腦中負責學習和記憶的部分)的神經元在VR條件下處於關閉狀態。

調查VR和大腦的關係有利於對「感知」的原理的研究,這項研究還有很長的路要走。在進行研究的這幾年中,他利用VR來探索大腦感知空間和時間的機制,並且注意到了一個奇怪的趨勢: Theta頻率(思考時腦波頻率的高低而非整體節奏律動)在VR條件下普遍比在現實條件下慢,雖然只是在毫秒層級。

這個發現導向了最近的這個研究。Mehta發現,即使整個VR系統力求逼真地複制實驗鼠的真實生活環境,實驗鼠的theta波節律在VR條件下還是被增強了,而在現實條件下卻沒有被增強。這說明VR本身的某些特質貌似對人類的認知功能有益。而至於那個被拖延了很久也沒被回答的問題:這究竟是如何發生的?Mehta說:「我認為那是大腦中的巫術,是混沌。(我們有一些)有意思的點子,我們一定會花費不少精力(去解開謎團)。」

對於Mehta而言,即使在VR中60%的海馬體神經依舊處於關閉狀態,Theta波節律增強的發現還是可以給心理和認知治療帶來重大突破。正如他所解釋的,儘管更少的神經有利於更快更強的思考聽起來違反直覺,但其實過度的大腦活動也會阻礙思考,甚至引起癲癇之類的問題。「更活躍的神經並不一定就是更好的」Mehta說,「大腦消耗剩餘身體三分之一到五分之一的能量,所以要努力最大化利用。」

在VR條件下增強theta波節律是否會有什麼隱藏的代價?Mehta堅持認為沒有,也保證在接下來的幾周裡發表另外一篇論文,來確認在VR條件下增強theta波節律沒有可測量的缺點。

「現在我們想把這項研究用於實踐,並有意將這項技術發展為一種VR治療。」Mehta說,由於人體研究比動物研究要貴很多,他正在尋找資金和合作夥伴。未來他也將提供第三方VR系統檢測,例如Oculus Rift(美國傲庫路思VR頭戴式顯示器)和HTC Vive (HTC與電子遊戲公司Valve聯合開發的VR頭戴式顯示器)。

Mehta說:「幸運的是,我們發展VR的方式很容易直接被人類使用,所以我們是有所準備的。」

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