「CPU遊俠」再出山!大學學歷成為蘋果、特斯拉晶片之父,61歲再加入神秘初創公司

「CPU遊俠」再出山!大學學歷成為蘋果、特斯拉晶片之父,61歲再加入神秘初創公司

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在晶片的江湖中,始終流傳著Jim Keller)的傳說。

他是蘋果A系列晶片的設計師,是AMD 的「Zen之父」,也是特斯拉自動駕駛晶片的締造者。從業30年,他的足跡遍布矽谷各大科技公司,領導了數代不同處理器的設計和研發,被業界稱為「CPU遊俠」。

俠之大者,率性而為。有「遊俠」之稱的吉姆·凱勒,在職業選擇上自然也是縱情恣意,從不按常理出牌。他常常在做出一個驚豔的產品之後就急流勇退,身影在名不見經傳的初創公司和科技巨頭間來回穿梭。

最近,這位傳奇的晶片大神又一紙辭呈上書Intel,辭去了矽工程集團高級副總裁的職位,接著轉戰去了加拿大,加入了另一家鮮為人知的晶片初創公司。

吉姆·凱勒的「俠客行」

對於技術密集型的晶片行業來說,現年61歲的吉姆·凱勒一直是一個特別的存在。

他憑著一張大學文憑闖天下,在碩士、博士堆中力戰群雄、脫穎而出。而與很多工程師動輒就在一個公司或研究室裡待十年八年,才可能研發出一款重量級晶片產品不同,近20年來,吉姆·凱勒在眾多晶片公司裡肆意遊走,出自他手的明星級產品卻層出不窮。

吉姆·凱勒的職業軌跡,圖片來源於Intel網站

吉姆·凱勒的職業生涯開始於DEC。在上世紀6、70年代,DEC是世界上最成功的電腦廠商之一,在當時,DEC使用RISC設計的Alpha21264微處理器是世界上速度最快的處理器。初出茅廬的吉姆·凱勒深度參與了Alpha系列的研發,而這也為他日後輝煌的晶片之路打下了堅實的基礎。

80年代中後期,在IBM崛起的衝擊和晶片開發的巨額投入下,DEC開始逐漸走向衰敗。1997年DEC將半導體部門賣給了對手Intel,並於1998年被「PC新貴」康柏收購,吉姆·凱勒也於同年離開了DEC,加入了當時求賢若渴的AMD。

在AMD短短一年多的時間裡,吉姆·凱勒參與了AMD第七代處理器K7的設計,並很快成為了K8的主架構師。而正是這兩代處理器,讓AMD打出了漂亮的「翻身仗」,讓其一改「Intel代工廠」的形象,開始向晶片巨頭邁進。

而當眾人都以為吉姆·凱勒將在AMD大展宏圖的時候,他卻毫無徵兆地跳槽去了晶片初創公司Sibyte,負責MIPS晶片的研發。一年後,Sibyte被晶片巨頭廠商博通(Broadcom)收購,吉姆·凱勒一躍成為了博通的首席架構師。

但吉姆·凱勒延續了他不走尋常路的風格。在博通乾了幾年後,2004年他又跳槽去了另一家初創公司——PA-Semi。

這家從事低功耗移動處理器開發的公司在當時並不惹人注目,直到如今可能也沒有多少人知道它。然而,千千萬萬的普通人都曾被PA-Semi的產品所影響過,因為,PA-Semi在2008年被蘋果收購,並為蘋果開發出了A系列處理器。

A4、A5晶片被廣泛的應用於蘋果iPhone4、iPhone5和iPad產品上,成為了蘋果登上晶片巔峰最重要的推動力量。而A系列晶片背後的設計者,就是吉姆·凱勒。

對於很多工程師來說,這樣的成就已經足以名留青史。但對於吉姆·凱勒,這還只是他輝煌事業的序曲。

2012年,他重新回到AMD,負責領導下一代高階CPU的開發。眾所周知,AMD的Ryzen晶片系列近年來風頭十足,在性能上打趴一堆競爭對手,長期處於供不應求的狀態。而基於Zen架構開發的Ryzen系列,就是由吉姆·凱勒一手打造,吉姆·凱勒也因此被稱為「Zen之父」

Zen架構給AMD的晶片性能帶來了躍升,圖片來源於AMD 

然而,當Zen架構產品即將推向市場之時,吉姆·凱勒又做出了讓業界意想不到的決定。是的,他又走了,這次,他去了當時還正深陷泥沼的特斯拉。

他從2016年1月開始正式擔任特斯拉自動駕駛硬體工程副總裁,負責為特斯拉開發專用的車載AI 晶片。沒錯,就是那個曾被馬斯克稱為「地表最強」、秒殺同行的晶片。

正是該晶片的誕生,賦予了特斯拉Autopilot的客製化能力,建立起軟硬體一體化生態,而這也成為了日後特斯拉在行業中的核心優勢,造就今日的繁榮。而該晶片背後的「一號人物」吉姆·凱勒卻再一次又在特斯拉大放異彩前離開了。

2018年4月,他加入了Intel,負責領導SoC的整合和開發。而2020年6月,吉姆·凱勒再次宣布因個人原因離職Intel。在他此後6個月的交接期中,業界一直在猜想這位「大俠」的下一站會是哪?

而最近,吉姆·凱勒的去向終於塵埃落定。這次依舊延續了他讓人捉摸不透的風格——北上加拿大,加入一家成立不到5年的晶片初創公司。

大神為何選擇Tenstorrent?

在科技公司晶片熱潮下,以吉姆·凱勒的如今的地位,絕對是各大科技巨頭爭搶的對象。

而年過60的吉姆·凱勒卻將「朋克精神」堅持到底,不僅不理會大公司,還收拾好行囊離開了打拼多年的矽谷,轉戰多倫多一家名為Tenstorrent的年輕公司擔任CTO和總裁。

Tenstorrent此前有多默默無聞呢?當你Google它時,僅會出現一行它成立於2016年的訊息。而據Crunchbase的資料顯示,該公司目前只有不超過50名員工,至今5輪融資總額僅為3400多萬美元,在CB Rank的同業排行榜上排名第1449位。

Tenstorrent寥寥無幾的訊息,圖片截自於Google及Crunchbase

那麼,為何吉姆·凱勒會突然決定加入Tenstorrent呢?

Tenstorrent的創始人Ljubisa Bajic曾在AMD領導過電源架構設計,也曾任NVIDIA Tegra系統的架構師。在AMD時他曾與吉姆·凱勒共事,而正是吉姆·凱勒鼓勵那時的Bajic去做自己感興趣的事情,並為他開出了一張支票,為他創立公司提供了第一筆資金。

因此,吉姆·凱勒實際上是Tenstorrent真正意義上的天使投資人。

而除了Bajic之外,在Tenstorrent這個不算大的團隊中,還有著吉姆·凱勒不少的老同事。他們中有此前在AMD和Altera工作了16年的系統軟體負責人,有Intel前神經網路加速器的設計專家和編譯器團隊負責人,有來自AMD的GPU系統工程師,有ARM CPU的驗證負責人以及AMD的前安全性和網路開發負責人等。

因此對於吉姆·凱勒來說,跟熟悉的人共事,也讓他能在加入後就能很快融入並能夠很好地領導團隊。

而在產品上Tenstorrent也展現出很大的發展潛力。Tenstorrent目前專注於AI晶片設計領域,致力於研發下一代運算硬體。截至目前共發布了兩款晶片,而在2020年4月7日發布一款名為Grayskull的高性能AI處理器引起了廣泛關注。

Grayskull晶片旨在用於加速「推理」,使受過訓練的神經網路可以根據新數據進行預測。根據測試,Grayskull具有出色的AI推理性能,該晶片在僅消耗75瓦功率的前提下可以執行每秒368兆次的操作,而NVIDIA的晶片平均需要300瓦功率。同時Grayskull還是業界首個可動態消除不必要運算的條件執行架構。

Grayskull在去年年底開始量產,目前正在向客戶發貨,除了當初發佈時的相關訊息,其他的表現情況目前還仍神秘感十足。

但Tenstorrent這兩年也明顯會加快產品推出的步伐,已經在官網上預告了下一代晶片Wormhole,該晶片更注重訓練而不是加速,Bundle在16x100G以太網連接埠交換機中。

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那麼吉姆·凱勒加入後,將主要負責什麼呢?

據Tenstorrent發布的公告顯示,吉姆·凱勒將帶領Tenstorrent解決軟體2.0所需要的硬體解決方案,使用機器學習的方法來解決以前由傳統軟體解決的問題。

實際上, 除了吉姆·凱勒之外,近年來很多晶片大咖也投入到了AI晶片的研發中。當軟體向機器學習為中心轉變,運算能力也需要相應發生變化,因此AI晶片也是一些晶片老將們想要攻克的新領域。

而隨著加拿大多倫多人工智慧產業生態的日漸成熟,無論是投資環境還是人才供給都可以為Tenstorrent提供充足的彈藥,如今有了吉姆·凱勒的加持,也賦予了此前名不見經傳的Tenstorrent未來更多的可能性。

而吉姆·凱勒也表示,他認為Tenstorrent將是那個有望跟NVIDIA一較高下,成為下一代計算巨頭的潛力股。

縱觀吉姆·凱勒的職業生涯,他彷彿真的像一名身懷絕技的大俠,從未安處於一處,也不曾停止追尋的腳步。

每次在創造出一個新產品後,不等正式推出,他就會又背起行囊重新上路,在江湖中找尋下一個有挑戰性的、有意思的事。而奇就奇在,無論他去到哪,都總能給人們交出一份驚豔的作品。

「銀鞍照白馬,颯沓如流星......事了拂衣去,深藏功與名。」在這波雲浩蕩的晶片江湖中,我們也對吉姆·凱勒這位快意俠客的北上之行充滿期待。

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