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E68ef3710c705b3bbcba878ba5cc3f6c 看到有人在街邊很帥地玩滑板,是不是很羡慕?可是不是每個人都有那個運動神經——但如果有一個簡單的辦法,可以讓你省時又省力地從一個菜鳥變成滑板高手呢?作為500 Startups最新一期畢業專案裡唯一的硬體公司,ZBoard要做的就是這樣的事,當然,他們的願景更宏大,「要改變你出行的方式」,讓滑板從一項需要高級技巧的運動變成像自行車一樣尋常的出行工具,唯一不同的是,比自行車更有趣、更方便。

與普通滑板最大的不同在於,ZBoard是一個基於重量感應的電子滑板,它底部和兩端都有凸出的黑色組件。當你站在滑板上,踩住前端的黑色圓環,滑板就是自動前進,踩住後端的圓環,滑板就會後退,鬆開則會停下。除此之外,身體重心放在不同的輪子上,可以控制左右方向。

現在ZBoard提供三個型號,經典版(Classic)、專業版(Pro)和舊金山特別版(SF),速度從每小時15英里(約24公里)到18英里(約29公里)不等。三個型號一次充電需要5個小時左右,但是可以支援最少5英里(約8公里)、最多20英里(約32公里)的距離。這對於短距離往返或者與公車的接駁使用已經足夠了。

為了能夠成為真正的交通工具,ZBoard也在硬體上做了不少改進。它的輪子已經針對複雜路面專門加固,可以在凹凸不平的表面上行進,還可以爬上一定的坡度,側邊的提手也可以讓人在不用的時候把它拎起來——不過由於發動機、電池等組件的限制,它的重量在26磅(約11.8公斤)到32磅(14.5公斤)之間,比普通滑板重不少,便攜性還是有些不足。

也許聽起來很簡單,但是對於ZBoard的兩個創始人Ben Forman和Geoff Larson來說,從想出這個點子到現在,他們已經花了五年的時間來讓產品變得足夠安全、足夠穩定來進行日常使用。

Ben說,ZBoard的靈感來源很大一部分還得歸功於洛杉磯凹凸不平的路面。當時還在南加州大學念書的他們,自行車屢屢被盜、滑板又飽受上坡和凹凸不平的路面之苦,於是決定做一點「酷的東西」,既比滑板更快更容易使用,又比自行車更有趣,於是,ZBoard的第一個原型產品——「SmartBoard」就這樣作為他們的課程項目誕生了。

同很多硬體產品一樣,SmartBoard看起來也是危險又奇怪。Ben回憶起他們第一次試乘的時候,Geoff踩住前面的感應器讓它往前走,但是結果滑板倏地一下往後退,嚇了他們一跳。「但這絕對是好事。」Ben說,「第一,它沒有爆炸;第二,它真的動了!」
在經過調整後,Ben和Geoff開始在學校裡試用SmartBoard。它的受歡迎程度遠超出他們的預料。「當我們在學校裡滑著到處走的時候,很多人都來問多少錢、哪裡買得到,甚至還有人出2000美元買我們的原型!」

儘管大出風頭,但SmartBoard還不算是一個成熟的產品,它可以前進,卻沒有辦法平穩地停下來,所以Ben和Geoff並不打算讓別人來使用。在畢業後的一年半裡,儘管各自有了工作,他們仍然沒有停止對SmartBoard的完善。

「我們花了6個月的時間讓它走、花了3年的時間讓它停,功能完善化則花了3年半,期間經歷了15硬體完善和10次軟體更新。」Ben說。2012年初,在反覆測試後,他們把改名的ZBoard放上了KickStarter,並設立了1萬美元的籌資目標——以單價500美元計算,大概是20台。

但是結果遠超出他們的預料——他們融到了30萬美元,也就是一下子售出了近600台!這是他們預期的30倍。「以超額程度來算,我們現在還是KickStarter上的Tpo20。」Ben說。自那之後,他們正式開始了全職創業生涯。

在KickStarter上的亮相結束後,他們把產品搬到了自己的官網上進行銷售,並和亞馬遜等線上和實體的經銷商達成了合作。儘管價格並不便宜,但是ZBoard的銷量還是出乎意料的好,而且頗受國際用戶的歡迎。

Ben還向我們透露,現在賣的最好的,是價格最貴的特別款(1199美元)。在他看來,ZBoard有兩種典型用戶:一種仍然是把它當成滑板,會在週末的時候用來玩一玩,乘著它在海邊閒逛或者遛狗;另外一種則是真正把它當成了日常交通工具,有時甚至會一天就走出10英里。「相對於電動自行車的價格,ZBoard也不算貴了。我們想要找到性能和價格的平衡點。」Ben說。

現在ZBoard總共還只有5個人,這對於硬體公司來說,仍然是一個非常小的團隊。能做的事很多,但Ben說,他們研發的重心,並不是在提升ZBoard的速度或者里程上,而是「資料」。

「我們現在要建立的是滑板的外部溝通機制,這就包括資料追蹤。用戶多少時間在上坡下坡、平均每天的里程數、一次充電後的里程數等,這些都是很重要的資料,讓我們可以進一步對軟硬體進行改善。」

但是,智慧型硬體最流行的做法——開放API或者開發相關手機APP,卻不是Ben認為的最佳方式。他說,他們現在可以從ZBoard內部把資料調出來,並且更新軟體系統,但是開放出去是個很有風險的事。「不像Nest或者Pebble,ZBoard畢竟是交通工具,如果軟體不穩定導致崩潰,使用者會很危險,所以這還需要時間來驗證。上傳資料到內部系統裡,這個比較沒可能;但是把資料調出來、再由我們自己來對ZBoard進行調整,這是目前最好的方式。」

蕭旭 xiaoxu@pingwest.com

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