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F64d6991a97673d9c08e5362414fbc87 現在講到VR少不了都要提到HTC、Google 和 Oculus ,很多人也都說Apple在VR這塊領域看來好像落後了,為什麼還沒有發展自己的VR裝置?不過,或許這個資訊會出乎意料之外,原來蘋果早在 1995 年時就有 VR 產品的計畫,這比上述這些廠商的時間都要早。

蘋果的這個 VR 計畫稱為 QuickTime Virtual Reality,簡稱 QuickTime VR。不過,這可能是蘋果發展史上最奇怪的一段插曲。

QuickTime VR 計畫是蘋果在賈伯斯跳槽去 NeXT 的時候開始啟動的,如果從那個時候一直保持發展,本來可以領先整個科技業幾十年。

但賈伯斯回來後, QuickTime VR 並不到他的受重視,最後整個計畫終止於 1997 年。雖然如此,蘋果還是保留了 QuickTime VR 裡的全景影片技術為 iPods 和其他新產品提供支援,直到 2006 年才停用。

QuickTime VR 首次投入使用

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QuickTime VR 的出現也是種巧合。1991 年,蘋果的人機界面實驗室研究員們想瞭解尖端技術與系統,於是開始嘗試建立3D圖像,QuickTime VR 就是在那個背景之下,作為一個研究計畫被提出來。

不過,QuickTime VR 第一次真正被大眾注意到,則是 1994 年。當時,NBC 電視台使用了這項技術拍攝了辛普森殺妻案裡案發的公寓全景圖。

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(QuickTime VR  的全景作品)

大衛·鮑曼(David Bohrman),NBC 新聞專題的製片人,他當時想讓辛普森案的播出效果更佳。他說:「我知道屍體、血跡的發現過程一旦播出將會備受關注,湊巧的是,我聽說蘋果的 QuickTime VR 要發表了。於是就有了這一次合作。」

NBC 先拍下辛普森公寓的 26 個不同場景的照片,用 QuickTime VR 將它們拼接成 360° 全景。播出時,NBC 的記者傑克·福特(Jack Ford)一邊講述新聞,一邊移動這個全景影像,展示案件發生的準確的地理定位。

「這種做法效果真是讓人驚嘆。」大衛·鮑曼說。

但直到 1995年,QuickTime VR 才作為獨立的一種產品,正式向大眾發佈。不過,受到當時技術所限,那時候的 QuickTime VR 所提供的更像全景圖片或Google街景這一類的效果。

而之後,QuickTime VR 在蘋果後來的產品開發裡沒有得到重視,並逐漸淡出人們視野。

QuickTime VR 是超出時代的發明

QuickTime VR 在其舊網站上的介紹是這樣的:

QuickTime Virtual Reality (QTVR) 是以圖像為基礎的 VR,它的沉浸式體驗在未來將會被更多人接受。QTVR 有三種形式:全景影像、靜物影像和場景體驗。

QuickTime VR 的全景影像在製作時,需要拍攝多張連續的、有部分重疊的圖片,然後將圖片「縫合」在一起,變成全景照片。照片製作完成後,用 QuickTime VR 進行轉換,你就能用滑鼠移動圖片,控制放大與縮小,這種圖像能提供更多的真實體驗感。雖說是全景影像,由於技術所限,最大的觀看視角為 100°。

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而靜物影像則是對某一個物件做多角度拍攝,並拼接合成,觀看者可以移動滑鼠全方位的觀察物品的每一處細節。

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九十年代初,數位相機並不普及,更沒有類似於 Google Jump 這種 360° 攝影機可以用。拍攝時,你要用一台相機拍下一堆照片,再拼接製作成一個 QuickTime 全景。

照片拍下後,後續的處理也非常麻煩,因為你需要消耗龐大的電腦資源去運算完成拼接工作——而這種事情,現在我們用手機就能完成。

QuickTime VR 早期的工程師兼紐約大學教授丹·奧沙利文(Dan O'Sullivan)說:「縫合所有圖像工作量相當大。蘋果甚至買了一台超級電腦來完成很多圖像處理工作。」

蘋果前 CEO 的 約翰·斯卡利(John Sculley)是這麼表達對蘋果 QuickTime VR 的感受的:

QuickTime VR 問世時,它其實是把很多張靜止的照片拼接在一起,形成全景圖像,並不是影片。但在那個年代,即使是靜止的全景圖像,都讓人驚奇不已。

 

QuickTime VR 並不完美

似乎蘋果在早期 VR 已有不少心得。但這一產品是有缺陷的 。

為什麼?

360°影片不是 VR,只是全景照片,而蘋果早期的 VR 產品,最缺乏的便是 VR 所強調的沉浸感。

QuickTime VR 最多也只能算是全景影像的先驅。但在當時,拖動滑鼠就能環遊虛擬世界,QuickTime VR 就像帶你進入另一時空的魔法師。

「當時不存在頭戴式 VR,沒有互動,將 QuickTime VR 稱為 VR 是有爭議的,也有些狂妄。」QuickTime VR 當時的工程師丹·奧沙利文表示。

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其實某種程度上,自 90 年代,全景影像從 QuickTime VR 開始發展後並沒有太大的變化——只不過是現今全景拍攝變得輕而易舉。

丹·奧沙利文說:

QuickTime VR 是不足的,只能實現 VR 應該有的部分功能。我認為 VR 有兩種,一種是拍 360° 全景影片,另一種 VR 則更具互動性。

直至今日,提到數據與科技,多數人會想到 Google 和 Facebook 這些公司,但提及用戶體驗,蘋果是領先世界的。QuickTime 和 QuickTime VR 給當時人們帶來的驚喜最能說明這一點。

 

蘋果現今如何佈局 VR

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雖然蘋果在 90 年代末已有 VR 產品問世,但後來發展中止。但必須承認的是,在大眾尚未瞭解虛擬現實這一概念時,蘋果已經對 VR 有了研究。而現在,其實蘋果已開始緊追 VR 發展的步伐。

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  • 2015 年 5 月蘋果收購了創業公司 Metaio,Metaio 公司主要研究擴增實境和電腦視覺技術。
  • 2015 年 11 月底蘋果收購 FaceShift,FaceShift 研究面部動作捕捉技術,捕捉使用者面部細節並完全複製到遊戲人物。
  • 2016 年 1 月底蘋果收購 FlyBy Media,相關媒體還報導 Flyby Media 將加盟 Apple 「秘密研究部門」,在幾個月內開發出 VR/AR 裝置原型。
  • 早在 3 年之前,蘋果收購 PrimeSense,PrimeSense 製造照相機和影片傳感器硬體,屬於視覺運算範疇。
  • 之前蘋果還招募到了這個領域的專家 Doug Bowman,他之前在 Google 虛擬現實部門擔任首席設計師。

但單憑這些,無法全面瞭解蘋果想怎麼在 VR 領域進軍。

吉恩·蒙斯特(Gene Munster )是 Piper Jaffray,一家投資分析公司的分析師,稱 2021 年至 2025 年是蘋果推出 VR 產品的關鍵期。但他認為,蘋果不會主推 VR 產品。蘋果 VR 就像 Apple Watch,將作為主流產品的輔助。

蘋果的現任 CEO Tim Cook 在節目《60 Minutes》中接受採訪時,主持人 Charlie Rose 最後總結道:

蘋果應該算得上世界上最有價值、也是最神秘的公司之一。你很難在今天講的這個故事找到答案。只有等到他們想公開的時候,答案才會出現。

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