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3ab7fb98aaa65acdba257496a53a95ec 還記得今年6月,臉書的CEO祖克柏曾激動地宣佈Facebook巨型無人機首次試飛成功;然而今天凌晨,美國國家運輸安全委員會(NTSB)卻證實了,其實早在5個月前,這款無人機Aquila就遭遇了重大事故。

或許也可以這麼說,這是繼今年9月SpaceX火箭爆炸(順便摧毀了祖克柏租來的衛星)及Facebook在印度推廣服務受到政治阻撓後遭遇的第三次挫折。

有意思的是,之前Facebook曾在一封郵件聲明中表示,他們非常高興無人機首飛能獲得成功,同時也驗證了幾種性能模型與組件(包括電池及控制系統)的可靠性:

「截止目前沒有出現讓人意外的結果」。

然而,公司仍然在一個月後(7月21日)低調承認無人機Aquila遭到了結構性損壞,但卻並沒有提到任何關於NTSB介入調查的訊息。

 

重大損失

Aquila是一架高空巨型無人機。其翼展比波音737更寬,並由4組引擎驅動。根據美國國家運輸安全委員會的一項秘密調查顯示,這架巨型無人機在高空飛行過程中其實表現良好,但卻在最後著陸時,遭到「結構性破壞」。

據彭博社報導,NTSB的發言人Peter Knudson在今天凌晨公開表示,這起事故發生在亞利桑那州尤馬市附近,時間大約為早上7點43分。不過幸運的是,當時並沒有人員在Facebook無人機試飛期間傷亡。

不過,既然NTSB已經把這次飛機故障定義為一次事故,就意味著裝置的摧毀程度達到了一定的規模,但所幸這起事故並沒有對地面物體造成損壞。

但在機身損壞原因方面,NTSB還沒有給出一個初步論斷。

實際上,這並不是巨型無人機試飛歷史上遭遇的第一次重大事故,早在2015年1月,一架Google母公司Alphabet研製的無人機 Solara50 就在新墨西哥州沙漠地帶的起降跑道上墜毀。據NTSB當時的解釋,這架無人機是由於在熱氣流飛行過程中脫離控制從而導致了這起事故。

 

FB的聯網大業依舊路漫漫

在祖克柏的全球聯網計劃中,無人機與通訊衛星是Facebook為偏遠地區提供Internet服務的唯二基礎裝置。其中,與造價昂貴的通訊衛星相比,Facebook最終選擇自主研發一種可以提供高空聯網的巨型無人機(衛星都是租的)。

從無人機的設計來看, Aquila的飛翼主要由太陽能發電,因此,它可以在高空保持長時間的伸展狀態。而這樣設計的目的也顯而易見:跨越地面基礎設施的侷限性,讓當地人更快地連接上網路。

不過,這個看似順利的全球聯網大業,所遭遇的障礙遠比我們想像的更多。

除了無人機,Facebook採取的另一個辦法就是租用人造衛星來提供衛星網路通訊服務,但這顆原本將造福非洲人民的衛星卻由於9月初獵鷹9號火箭的發射失敗而被最終摧毀。

在SpaceX事故發生兩小時後,祖克柏曾在Facebook上發文表達自己的失望。他曾強調,這不單單是錢的問題,其「全球聯網」的進度也將停滯不前。

現在Aquila事故一曝光,我們或許就可以明白當初SpaceX爆炸時他為何如此失望。如果扎克伯格當初已經獲知Aquila遭遇結構性破壞,那麼就足以證明,當時他手中僅有的兩大王牌都走不通了。

屋漏偏逢連夜雨。Facebook在印度的Internet業務也遭遇了前所未有的阻力。讓祖克柏怎麼也不會想到的是,無論印度政府還是當地民眾都回絕了Facebook要提供免費聯網服務的「好意」。而根本原因就在於,當地民眾並不認為這是一個慈善計畫,而是一種美國科技巨頭對印度Internet市場的變相侵佔,認為Facebook的舉動絕對不懷好意。

不過,或許令祖克柏欣慰的是,亞洲一些其他的新興市場正在向Facebook伸出橄欖枝。

據《雅加達郵報》報導,近日在秘魯舉行的亞太經濟合作峰會上,印尼副總統卡拉曾跟祖克柏談起「如何利用巨型無人機向印尼偏遠地區提供聯網服務」的相關方式。因此,上週六舉行峰會期間,祖克柏又在Facebook上興高采烈地宣傳了自己的全球聯網計劃:

「如果我們認為現在做出的投資足夠正確,那麼下一個十年裡我們就能把地球上的數億人連接在一起,進而讓我們的下一代做出更偉大的成績。」

 

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