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26b3e0320b1693fda53583f1e1324123 大部分的太空愛好者都想在有生之年看到人類踏足火星,因為那裡是目前科學家認為最可能改造成適合生存環境的地方,而且與地球的距離來看也比較可行。不過,這個夢想可以暫時放在一邊,因為 NASA 已經為人類找到了新目的地。

NASA 最新公佈的資料顯示,該機構認為土衛二 (Enceladus) 和木衛二(歐羅巴) 可能是目前太陽系內最適宜人類居住的地外星球。他們在這兩個星球上發現了適宜生命居住的環境。特別是土衛二上,幾乎包含了所有能夠容許生命存在的要素:1)水 2)碳、氫、氧、氦、磷和硫等元素 3)生物進行代謝的能量來源。

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在土衛二整個星球表面約 5 千公尺厚的冰蓋下,存在著接近 6.5 萬公尺深的海洋。NASA 發射的卡西尼號探測太空船發現,海洋的下方的地核向海洋中噴射氫氣。氫氣和這種水熱能量的存在,可能意味著星球上已經有生物,比如微生物存在。

為什麼科學家這樣認為?因為在地球上,地表下的微生物消耗氫和二氧化碳生存,過程中產生的甲烷被人類視作重要的化石燃料來源——這或許意味著土衛二上也在發生同樣的事情。儘管科學家還沒有發現磷和硫元素存在的證據,但根據經驗判斷它們應該不會缺席。

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土衛二是一顆結構獨特的星球(上圖),地核為岩石結構,外面是海洋,上面加了一層冰蓋,而它濕潤的大氣呈現為晶態。

卡西尼號太空船上具有一種嗅探裝置,可以在每次太空船向大氣裡「深潛」時捕捉氣體用於測試。NASA 正是在捕捉到的氣體裡發現了氫元素。一開始 NASA 的目標是土衛六 (Titan),但 2005 年卡西尼飛船意外地在土衛二的南極發現了竄出的晶態氣體,於是 NASA 改變了任務目標。十年後,他們終於得到了令人滿意的階段性結果。

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圖示:卡西尼太空船在土衛二大氣中「深潛」以提取氣體

和土衛二的情況近似,但這次是透過哈伯望遠鏡——NASA 科學家在同為冰凍星球的木衛二表面觀測到了噴發出的氣體。2014 年科學家就觀測到了同樣的情況,但這次的高度達到了 100 千公尺,是上次的兩倍左右。

結合1990 年伽利略號太空船對木衛二繪製的熱力圖,科學家們發現,噴出氣體的地方正好是該星球溫度較高的地方(下圖)。因此他們做出比較確定的判斷:木衛二的冰蓋下,也有水存在,結構可能和土衛二類似。

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所以,我們什麼時候能去這兩個星球,認識同在太陽系的地外生物朋友?

先別著急,儘管發現了證明生物可能存在的特徵,在真的派人過去之前,NASA 還是要做更多的觀測和試驗。接下來,NASA 已經計劃好了「木衛二快艇」 (Europa Clipper) 計劃,將會發射一艘和卡西尼類似的太空船,帶著功能相同,但技術更進一步的嗅探裝置去搞清楚,木衛二到底是什麼樣子,在發生什麼事情。至於為什麼挑選木星,因為從近日到遠日木星是第五顆行星,土星是第六顆行星。木星和地球之間只隔著火星,距離比土星近得多。

「在尋找適宜生命居住的地方上,這是人類截至目前取得的最好結果,」NASA 科學任務委員會副主任托馬斯·祖爾布臣表示,「這些結果,讓我們離能夠回答『我們在宇宙中是否孤獨』問題的那天越來越近。」 

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