立方體衛星將自主清理太空垃圾,並且成本低廉

據美國太空網近日消息,一種小型太空載具將可在人類與太空垃圾的鬥爭中發揮巨大作用——美國工程師團隊目前正在研發名為OSCaR (Obsolete Spacecraft Capture and Removal:廢棄太空載具捕獲和移除器)的立方體衛星,其能以低廉的成本搜尋和收集軌道上最危險的碎片,而且幾乎不需要地面人員的指導。

太空垃圾是一些零零碎碎的、圍繞地球軌道的無用人造物體,也稱軌道碎片。它們小到人造衛星碎片、漆片、粉塵,大到一整片飛船的殘骸。我們的近地軌道目前就像是擁擠的交通要塞,而且還沒有「警察」疏導。更嚴重的是,這些垃圾的速度非常快——可達17,500英里/小時(28,200公里/小時),即使是最小的一塊也可能會造成巨大損害,致使地球軌道上的大片區域荒廢。

正在開發OSCaR的立方體衛星意為「廢棄太空載具捕獲和移除器」,尺寸約30公分長、10公分寬,內建導航和通訊設備、動力推進和熱力控制系統,以及4個發射網炮管,可以利用機載網路和纜繩,搜尋和收集碎片。

按計畫,OSCaR衛星今年將進行地面測試。團隊預計將派出一個OSCaR衛星小隊,共同清除大量殘骸。該衛星將會自主完成任務,幾乎不需要控制人員參與,並在完成任務之後5年內脫離軌道。

團隊負責人、紐約倫斯勒理工學院機械太空和核工程教授庫爾特‧安德森表示,他們會告訴這些衛星應該做什麼,然後只需要去相信它們。而這正是該項目非常困難的原因——他們是在一個立方體衛星的平台上,去做一件本應由一顆巨大而昂貴的衛星該做的事情。

上世紀60年代初以來,太空垃圾的數量開始呈指數增長。據歐洲太空中心的最新估計,目前地球軌道上有近1.29億塊碎片,其中約有3.4萬塊至少10公分寬。在2009年,一顆廢棄的俄羅斯衛星與美國商業衛星相撞就製造了2000多個碎片。

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