「永凍鳥」出土!西伯利亞偏鄉挖出距今 4 萬 6 千年前的遠古鳥遺骸

根據上週五在《Communications Biology》雜誌發表的一篇文章,西伯利亞東北部的貝拉亞戈拉村 ( Belaya Gora) 附近的永久凍土中,發現一隻長約 25 公分的鳥類遺骸,專家初估是自上一次冰河時期保留到現在的百靈鳥祖先,並推算牠已有 4.6 萬年歷史。

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上周五《Communications Biology》雜誌上的論文內容提到,這隻鳥被發現被當地象牙化石獵人發現時,位置正是俄羅斯西伯利亞東北部偏遠村落附近的永久凍土中,後期交給瑞典自然歷史博物館後,科學家透過放射性碳定年法鑑定,推估這隻鳥已經有 46,000 歲,不過由於長期被埋及冰封,至今仍然保存良好,沒有腐化,看起來卻像剛剛死去一樣,經遺傳分析化驗後,將其鑑定為有角的百靈鳥類(Eremophila alpestris)。

「永凍鳥」出土!西伯利亞挖出距今 4 萬 6 千年前的遠古鳥遺骸

日前,其中一位專家接受 CNN 訪問時提到,這隻鳥類遺骸可能是今日兩種百靈亞種的祖先,一個在俄羅斯北部,另一個則在蒙古草原上,並藉由此次的發現推測,在上個冰河時代末期發生了氣候變遷,才導致新亞種的誕生。他還補充,下一階段將對「永凍鳥」進行完整的基因檢測,藉此獲知有關「永凍鳥」與當今百靈亞種的更多關聯性,同時也能估算出百靈鳥的演化速度和過程。

「永凍鳥」出土!西伯利亞挖出距今 4 萬 6 千年前的遠古鳥遺骸

此外,在同一地點也有一隻「永凍犬」被發現,利用放射性碳定年檢測後,專家們確認,該遺骸大約已被冷凍 1.8 萬年,但目前為止尚無法確認該動物標本是狗還是狼。

「永凍鳥」出土!西伯利亞挖出距今 4 萬 6 千年前的遠古鳥遺骸 

無獨有偶,科學家過去也曾在該區發現其他保存良好的動物屍體,像是前年就發現一顆在永凍層下冰封了 4 萬年的狼頭,不但腦部、毛髮和牙齒都還保持完整,尺寸更是現今灰狼的一倍大;去年底也曾在西伯利亞雅庫特(Yakutia)的永凍土發現一隻長約 40 公分,重達 800 克的幼獅,而當時專家推測是隻剛出生不久就遭冰凍在山洞中的幼獅。

「永凍鳥」出土!西伯利亞挖出距今 4 萬 6 千年前的遠古鳥遺骸

永凍土融化 又意味著什麼?

隨著氣候變遷地球暖化導致永凍層不斷融化,永凍土融解後,雖然讓史前被冰封的生物與化石有機會重見天日,可使我們更了解過去的生態環境跟歷史,不過據估計,全球永凍土中儲存了 1.5 萬億噸的碳,是大氣碳含量兩倍之多。

而永凍層封印的也不是只有碳,休眠在凍土裡的病毒和細菌也可能會被重新釋放,捲土重來,就好比 2016 年俄羅斯西伯利亞爆發的炭疽疫情,科學家當時指出,全球變暖導致當地溫度升高,使得含有病菌野鹿屍體的土層解凍,進而釋放炭疽桿菌孢子。

然而,按照目前的減碳方針與進度,預估 2100 年前會有 30%~70% 的永凍土融解,隨著大量永凍土開始融化,微生物就能開始分解埋藏的有機物,並釋放出二氧化碳和甲烷,加快全球暖化的速度。

此外,2018 年美國《地球物理研究通訊》GRL 發表的研究顯示,北極永凍土富含大量神經毒素汞,也就是俗稱的水銀,若持續受到暖化影響,永凍土融化將會釋放大量的汞,威脅人類健康。

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來源:mail onlineCNN環境資訊中心

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