哈佛團隊:三分之一以上的系外行星擁有海洋

水分子是生命組成的關鍵條件,而新的研究表明我們可能在整個銀河系都能找到水。科學家們觀察了超級地球的質量,這是一種在宇宙中雖很常見,但在太陽系中不存在的行星,這些外面的世界比地球大數倍。研究團隊對部分已知的超級地球進行分析後發現了一件驚人的事實:其中許多超級地球可能是完全的水世界。

根據這項研究,這些行星中的成份可能有一半是水(包含整顆行星,不是只有表面),相較之下,地球的水量實在是滄海一粟,但這並不代表這些超級地球是適宜居住的地方。哈佛的研究團隊認為,只有那些半徑在地球1.5倍或以下的行星,才會是與地球相似的環境。

哈佛團隊:三分之一以上的系外行星擁有海洋

大於2.5倍地球半徑的超級地球,也許更像是小型的天王星或海王星,這兩顆位於我們太陽系的水世界,對生命可稱不上友好。這些巨大的系外超級地球將被大量水蒸氣籠罩,再往下靠近表面時,可能會有處於極端壓力和溫度的海洋(200-500℃之間),但即使如此也不一定就意味著生命的終結。

研究團隊的首席科學家曾禮(音譯)表示,雖然在太陽系內,水似乎非常珍貴,但實際上它是宇宙中最豐富的物質之一,因為氧是僅次於氫及氦的第三豐富元素,故當壓力、溫度和化學條件合適的情形下,生命可以在這些水世界的某處發展。

根據研究團隊的模式計算,其已知的行星中有35%可能是水世界,這也意味著未來幾年將會發現大量的系外行星海洋,當然也伴隨著對這些新玩意兒的疑問。科學家們將於週五(8月24日)在世界著名的地球化學會議──戈德施密特(Goldschmidt)會議上發表他們的研究成果。

資料來源:Discover Magazine

本文授權轉載自網路天文館

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