玩遊戲順便參與真正的科學研究, 超過30 萬「公民科學家」的蛋白質研究成果將在權威期刊上發表

玩遊戲順便參與真正的科學研究, 超過30 萬「公民科學家」的蛋白質研究成果將在權威期刊上發表

EVE online內建了一款叫作「Project Discovery(探索計畫)」的小遊戲,玩家只要鑑定並分類1300萬個人體細胞蛋白質染色圖,就可以虛擬貨幣等獎勵。這款小遊戲是開發商CCP Games與瑞典皇家理工學院合作的科學研究專案,而且研究成果將於九月份正式發佈在權威期刊《自然-生物技術》上。

(本文授權轉載遊研社原文連結)

可能很多EVE的玩家都沒注意到,這款遊戲讓他們中的一些人變成了科學家,不開掛的那種。

2016年,《星戰前夜》(EVE online)上線了一款叫作「Project Discovery(探索計畫)」的內建小遊戲,玩家要參考教學資料去鑑定並分類1300萬個人體細胞蛋白質染色圖,進而獲得豐厚的虛擬貨幣等獎勵。

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但這款小遊戲並沒有那麼簡單——它的另一層身份是開發商CCP Games與瑞典皇家理工學院合作的科學研究專案,隨著玩家們的遊戲進行,人工智慧系統可以在玩家的幫助下,越來越準確迅速地對人體中的蛋白質進行定位,進而幫助到對癌症相關蛋白質以及藥物作用標靶的研究。在教學裡出現的那位NPC, 其實正是這個項目的負責人之一,Emma Lundberg教授。

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就在最近,官方宣佈了這個項目的進展。一篇將於九月份正式發佈在權威期刊《自然-生物技術》的報告表明,超過30萬位玩家參與了這項特殊的研究,總計完成了3300萬個圖像分類,研究結果目前已經上傳到了公開的「人類蛋白圖譜資料庫」之中,可供全世界的科學家使用。

為什麼一款網路遊戲內建的小遊戲能取得這樣的成果?這主要是因為人腦在模糊演算法上具備很大優勢。雖然電腦在判別常見的蛋白質時速度飛快,但面對一些罕見或者全新的組合時,人腦地辨識能力要遠遠超出AI的水準。幾十萬名玩家共同在一些看似簡單的小遊戲上「施工」,其成果是現有的電腦難以企及的。

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也正因如此,Emma Lundberg表示,這種將科學項目整合進遊戲的方式有著相當光明的前景,在未來將會成為利用人腦計算能力的廣泛途徑,「我們感謝所有參與過這個專案的公民科學家們,感謝他們作出的探索。」

透過遊戲來進行科學研究,看起來是個大膽的想法。不過,《EVE》的「探索計畫」也並非這方面的先例,華盛頓大學在十年前開發的《Foldit》就是它的前身之一。

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《Foldit》的玩家們可以在遊戲中操縱簡單的蛋白質構造,並且根據教學來嘗試得到正確的蛋白質結構。越接近現實中蛋白質的構造,玩家的得分就會越高。遊戲中的謎題都來自於現實存在的蛋白質,科學家們則透過記錄玩家們的思考過程來改進科學研究使用的演算法。

這款遊戲得到的成果讓人驚嘆:2011年,《Foldit》的玩家們協助解讀了一種病毒蛋白酶的晶體結構(愛滋病毒在細胞中複製、繁殖的關鍵),這個科學界懸置15年的未解之謎,被玩家們在10天內成功破解。

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《Foldit》的成功,為科學家們提供了一個新的想法:分散式運算——換句話說,就是將大型的專案化整為零,變成一些小的挑戰,然後讓大家「群策群力」,共同解決。

除了科學研究之外,這種「化整為零」的方法其實也大有用武之地,而且你很有可能為它出過一份力。

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這個紅色的驗證碼,是不是很眼熟?

它的創造者Luis von Ahn,也是「驗證碼」這個概念的奠基人之一。而他在2007年的一項創新,更為驗證碼賦予了新的價值——既然每天人們要輸入這麼多驗證碼,那為什麼不用它來做點更有意義的事呢?

於是,Luis和他的團隊提供了一種新的驗證碼服務。他們把紙質文獻掃瞄下來,再利用軟體分割成一個一個的單詞,最後再和真的驗證碼放在一起。如果同一張圖片被多個用戶標記為同一個單詞,那麼系統就會自動把它記錄下來,然後和其他的單詞拼湊成一整本書。靠著每天網路上輸入的巨量驗證碼為支援,這種把文獻電子化的方式效率高得驚人,解決了很多文獻在掃瞄並電子化時的精確識別問題。

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這個點子非常巧妙,Google也是這樣想的。因此,2009年,Luis的reCAPTCHA工作室加入到了Google的旗下,並且為他們電子化了大量的圖書和門牌號。就這樣,人們在不知不覺中完成了許多看起來龐大複雜的任務。

不管是小遊戲還是驗證碼,都體現出了人類智慧的潛力以及網路的魔力,只需要一個巧妙的設計,網路的上的個體就能形成強大的合力,共同讓這個世界變得更好。在某種意義上講,這才是真正的「人人為我,我為人人」。

而且,等你再玩《EVE》的時候,也許就能毫不心虛地說出這句話了:

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