不死的水母能幫助人類實現永生的夢想嗎?

人類一直幻想著能欺騙死神。我們研究宗教,研究太空旅行和低溫技術,甚至試圖尋找神話中的青春之泉。在我們遍尋天空和陸地各個角落的同時,永生的秘密可能一直漂浮在海洋中——以水母的形式。

不死的水母能幫助人類實現永生的夢想嗎?

提到水母時,我們大多數人所想到的是水母的「水母型階段」,即水母生命的第二階段。它們在這段時間裡就像水中漂浮著的不透明氣球,拖著長長的觸手。

水母的生命從幼蟲開始,這些雪茄形狀的小生物在水中盤旋,尋找某塊岩石或一些便於附著的東西。一旦牢牢地固定下來,幼蟲就會蛻變成水螅體,就像微小的海葵一樣。這些水螅體能很快地複製自己,形成群落,甚至可以在幾天內覆蓋整個船塢。有些種類的水螅體能形成巨大的灌木狀群落。當條件合適的時候,這些水螅體會大量爆發,並通過出芽生殖的方式產生透明的、會自由游動的小水母。

如果水母生命的開端還不夠特別,那就讓我們來瞭解一下它們的死亡,那才是真正令人興奮的過程。當「永生水母」--燈塔水母屬的物種Turritopsis dohrnii,該屬另一個物種Turritopsis nutricula也有這一稱謂--死亡時,它先是沉入海底並開始腐爛。但令人驚訝的是,它的細胞會重新聚合,不是變成一個新的水母,而是變成水螅體,然後從這些水螅體中又長出了新的水母。燈塔水母已經跳過了早期的生命階段,開始了新的生命。在理論上,這種重生過程沒有次數限制,它們可以透過反覆的生殖和轉分化獲得無限的壽命。

「對我們所有人來說,這實在太不可思議了,」 澳大利亞塔斯馬尼亞州的水母研究人員、海洋毒物諮詢服務中心主管麗莎-安‧格希溫(Lisa-ann Gershwin)博士說,「這是我們這個時代最驚人的發現之一。」

燈塔水母並不是唯一能夠重生的水母。2011年,中國一名海洋生物學專業的學生將一隻海月水母(Aurelia aurita)放在水箱中。在水母死後,這名學生將它的屍體放在另一個水箱裡。三個月後,一隻新的小水螅體從海月水母的頂部生長出來。研究人員已經在大約五種水母中發現了這種再生過程。

那麼,永生對水母本身還有什麼好處呢?它們為什麼這麼做?事實上,這種永生意味著當水母因為年齡或疾病而變得虛弱,或者面臨危險時,它們可以喚醒某種令人難以置信的生存機制,重新開始生活。

一旦這個過程開始,水母的鐘形結構(頂部較圓的傘形體)和觸手就逐漸退化。它又變成了水螅體,附著在某個表面上,然後開始重新長成水母,它可以一遍又一遍地重複這個過程。

水母所經歷的這部分過程被稱為「細胞轉分化」。它的細胞從一種類型變成另一種類型,形成了一個完全不同的生長計畫。

儘管格希溫博士表示,她目前還沒有發現水母「長生不老」--確切說是「返老還童」--和人類永生之間有任何聯繫,但這並不意味著未來不可能進行某種基因上的剪接。誰知道呢?利用一些水母基因,我們或許可以像神秘博士一樣,在對自己感到厭倦的時候重生。

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