NASA成立60週年,未來打算重返月球、登陸火星

NASA成立60週年,未來打算重返月球、登陸火星

2018年10月1日是NASA創立60週年的紀念日。六十年來,從登陸月球到航天飛機,從火星到太陽系以外的遙遠目的地,NASA實現了一系列非凡的太空探索成就。如今,NASA也面臨著身份危機。部分原因源自SpaceX的伊隆‧馬斯克和亞馬遜的傑夫‧貝佐斯。CNET撰稿盤點了NASA的過去、現在和將來。

NASA成立60週年,未來打算重返月球、登陸火星

2018年10月1日是NASA創立60週年的紀念日。六十年來,從登陸月球到太空梭,從火星到太陽系以外的遙遠目的地,NASA實現了一系列非凡的太空探索成就。

如今,NASA也面臨著身份危機。部分原因源自SpaceX的伊隆‧馬斯克和亞馬遜的傑夫‧貝佐斯。他們走在新一波太空商業浪潮的最尖端,步入了長期以來一直是美國和海外政府機構的專屬領域。

NASA成立60週年是一個回顧過去、展望未來的契機。長期以來,NASA與美國的科學實力和進取精神息息相關,並在太空競賽中脫穎而出。接下來,NASA將在讓人類重返月球、推進火星之旅等太空較量中迎接新的挑戰。

NASA如何創立?

在時任總統德懷特‧艾森豪簽署NASA創立法案的兩個月後,即1958年10月1日,NASA正式成立。一年前,蘇聯成功發射首顆地球軌道衛星Sputnik,這讓美國政府感到恐慌,進而採取行動展開了一場與蘇聯針鋒相對的太空競賽。儘管帶有軍事競賽的意味,但NASA卻是以非武力的名義創立的。《美國國家航空暨太空法案》中寫道,「美國的方針是太空活動應該致力於造福全人類的和平目的。」

然而,NASA並非從零起步,它的前身是美國國家航空諮詢委員會(NACA),該委員會創建於第一次世界大戰期間,當時已開始火箭試驗。

NASA的第一批成就是什麼?

1958年10月11日,NASA發射了第一艘太空船——先鋒1號。五個月後,先鋒4號完成了首次月球飛越,並在1960年4月透過TIROS氣象衛星在太空中拍攝了地球的首個電視影像。但真正重大的時刻是,NASA透過水星計畫將人類送入太空(不過,蘇聯還是領先美國完成了這一壯舉)。1961年5月5日,艾倫‧雪帕德(Alan Shepard)成為首個完成15分鐘次軌道飛行的美國太空人。1962年2月20日,約翰‧格倫(John Glenn)成為首個繞地球軌道飛行的美國人。

NASA其他最難忘的時刻是什麼?

阿波羅11號任務和尼爾‧阿姆斯壯(Neil Armstrong)在月球地表的「一小步」——1969年7月的這一成就可能仍是NASA近半個世紀以來最具代表性的時刻。但難忘時刻還不止於此。

三十年來,美國的太空梭經常登上頭條新聞。它們是飛機和火箭的結合體,是首批可重複使用的太空船。它們被用來執行向國際太空站運送太空人和物資的任務。

此外,NASA還成功向火星發射了數個探測器。航海家1號(Voyager)太空船已飛往太陽系邊緣以外的太空。卡西尼號以及哈伯和開普勒望遠鏡等太空船向地球發回大量令人驚嘆的圖片,為人類揭示了許多宇宙奧祕。

NASA遭遇過哪些難題?

從一開始,NASA就發現失敗是太空探索的一部分,有時會以犧牲人類生命為代價。阿波羅1號是阿波羅計畫的首次載人任務,但在1967年1月以悲劇告終,當時一次測試中的火災導致所有三名機組人員死亡。挑戰者號和哥倫比亞號太空梭也經歷了悲慘事故。

NASA曾因延誤任務期限和預算超支而不斷受到批評。其中最受詬病的是發射哈伯太空望遠鏡的項目,該項目耗費的成本超過了原本估計的十多倍,而且由於鏡面存在缺陷,首批返回的圖像是模糊的。不過這一缺陷最終被糾正,如今哈伯仍持續向地球發送著精彩的太空圖像。

哈伯望遠鏡的繼任者詹姆斯‧韋伯太空望遠鏡也陷入了發射延誤和成本超支的困境中。

NASA最近在忙什麼?

NASA擁有無數處在不同研發階段的項目。朱諾號在探測木星;好奇號仍在火星地面上巡遊;剛發射的帕克太陽探測器正向太陽航行;OSIRIS-Rex號太空船正在接近小行星101955貝努(Bennu);新型超音速飛機正在研發中;9月15日,NASA將發射一顆觀測地球海冰和冰蓋的新衛星。

國際太空站上正執行一系列探險和研究任務。NASA也在研發下一代火箭,並規劃未來的其他重大計畫。

川普總統是否為NASA制定了一套新目標?

在川普政府上台之前,NASA正致力於實現在21世紀30年代中期將太空人送往火星的目標。川普政府發佈了三項太空政策指令,列出了聯邦政府的太空相關部門(包括NASA在內)的優先事項。這些指令中的第一條明確指出NASA仍以火星之旅為主要目標,但也計畫實施重返月球任務。

最近幾個月,美國副總統美國國家航空暨太空總署署長麥克‧彭斯(Mike Pence)和NASA局長吉姆‧布萊恩斯汀(Jim Bridenstine)重申了首先在月球軌道上建造太空站的計畫,該計畫將讓人類在月球上獲得全新的永久駐紮地。這項月球計畫完成後,NASA將繼續致力於火星探測任務。

NASA還是SpaceX這樣的私營公司將率先讓太空人再次登陸月球及把太空人送往火星?

目前還不清楚,但答案似乎是「兩者都能做到」。2號太空政策指令指出,計畫更多地發揮商業公司在太空計畫中的作用,並且NASA的重返月球計畫被明確描述為與Moon Express等私營公司的潛在合作關係。

NASA正在籌備一項里程碑任務——把向國際太空站運送太空人的任務轉移到SpaceX、波音等商業公司。在NASA關停太空梭計畫後,俄羅斯的火箭接替了向國際太空站運送太空人的任務。SpaceX已為NASA執行了數年為國際太空站運送物資的任務。

對未來60年,NASA希望探索何處?

考慮到任務的技術複雜性和預算的不確定性,NASA在未來十年規劃上已經面臨一些困難。但很明顯,NASA的願景是在幾十年內把人類送往火星,並繼續深入探索太陽系。NASA正計畫探索木衛二,正獲得諸多支持。還有一系列新一代望遠鏡正在建造中。

NASA將如何慶祝60週歲生日?

NASA的一些分支機構將舉辦慶祝活動。位於克利夫蘭的格倫研究中心是NASA最早設立的分支之一,該中心將在9月29日在五大湖科學中心舉辦週年慶典,並向公眾開放,NASA太空人將出席現場,並進行科學示範。佛羅里達州的甘迺迪太空中心也將在9月22日舉辦慶典。

創立60週歲慶典之後,2019年夏天,NASA將迎來阿波羅11號登月的50週年慶祝活動。

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本文授權轉載自網易科技

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