獨角獸不吃香了!矽谷的新寵是「駱駝」

曾幾何時,獨角獸是風投個個都想要物色的那種珍奇異獸,因為有望給他們帶來巨額回報。但有一個前提:在此之前你得燒得起錢。好光景的時候,燒錢沒問題,因為對未來大家都往好處想。但如果遇到不好的時候,尤其是像2020年這樣的光景,獨角獸就失寵了。這種情況下,大家需要的是能耐住惡劣條件的駱駝。

對於大多數人來說,對獨角獸的搜尋大概止步於九、十歲左右,那時我們會意識到,頭上長角的馬是不會在樹林裡面流浪的。但是對於風投家以及尋求創辦或加入早期初創企業的創業者來說,對獨角獸的追求是永遠也不會停止的。相反,他們會轉移焦點——從頭上長角的馬轉移到幾乎一樣罕見的初創企業。

渾身散發惡臭,喜歡亂吐口水的駱駝在矽谷居然是成功的新形象?

在商業上,「獨角獸」是指任何一家估值超過10億美元的非上市公司。這個詞最早是在2013年出現,由風投家Aileen Lee杜撰,用來表示這些公司的難覓。

如今獨角獸已不像過去那麼罕見了。截至上個月,獨角獸的數量據估計為471頭,甚至還有人為規模更大的公司杜撰了一個新名詞:十角獸(decacorn),估值達100億美元的私營公司,而百角獸(hectocorn) 則是指估值達千億美元的。

(以生物學的角度來評價,這些新術語實在是荒謬。你能想像頭上長了100個角的馬嗎?它是怎麼進化的?頭骨該怎麼長這麼多的角?)

尋找「獨角獸」公司,尤其是在早期階段(在公司估值達到十億美元之前,或者還沒長角之前)發現它們,這是風險資本家的目標。想像一下,如果你投資了像AirBnB ,Lyft ,Stripe或Palantir 這樣的爆款的話,那麼你就發了!根據投資時間的不同,這可能會帶來100倍或1000倍甚至更高的投資回報率。

至少,這是過去五六年當中大家的策略。

但是現在,隨著全球經濟的轉變,投資的重點可能要從獨角獸轉向——駱駝了。

駱駝—這可不僅僅是指一家有駝峰的公司

現如今,如果一家公司能夠在業務低迷,經濟發生變化的情況下仍然活下來,並保持韌性的話,那麼它就可被看作是「駱駝」。這個詞是由Yonatan Adiri 在2017年的時候首先使用的,用來描述的公司具備駱駝一樣的特質:可以經受住更嚴酷的條件。

隨著COVID-19破壞了經濟的發展,大家的態度,尤其是對待投資於發展迅速,燒錢也迅速的初創企業時的態度,已經開始從貪婪轉向恐懼。許多小型初創企業的困難突然之間變成了尋找客戶,而不是尋找投資者,而大型公司正在努力減少可自由支配的支出,以保留資本。

如果一家公司是駱駝,具備挽救損失,保留收入,且可抵禦[金融]乾旱的能力的話,那麼在經濟低迷的時候它們會更具吸引力。

當形勢樂觀,經濟正在穩步攀升至歷史新高,周圍有大量現金流的時候?向投資者pitch一家虧損的初創企業是很容易的。

但是,當自由資金流枯竭,股市動盪不安,還存在更多的金融不確定性的時候,把寶押在一家現金流轉正前將會連續好幾年虧損數百萬美元的初創企業突然不再是「明智選擇」。

駱駝公司不那麼關注增長,尤其是當他們必須對增長提供補貼(每引入一位新訂戶或客戶都要虧錢)的時候。他們的目標是少拿點風投的錢,更加嚴格地管理成本,希望在追求新想法或無止境的增長之前先能建立其一個盈利的,可靠的核心。

如果一家公司是駱駝,具備挽救損失,保留收入,且可抵禦[金融]乾旱的能力的話,那麼在經濟低迷的時候它們會更具吸引力。

駱駝與鯨魚

當然,成為一家駱駝公司也會有相應的權衡利弊。在牛市當中,當一切都變得樂觀時,那種不孤注一擲地走出最冒險一步的策略將意味著你發展不了那麼快。你可能會失去市場份額,或者失去對鯨魚的競爭優勢,因為後者就一門心思想要發展得越大越好越快越好。

這兩種策略誰都不能保證自己就比對方更好。不妨考慮這兩種公司:

Uber—鯨魚

Uber的策略始終聚焦在增長和在自己的市場占主導地位上面,盈利能力不是它的關注點。Uber 投入了巨資去開拓新市場,去削弱競爭,並在廣告上花費了大量資金,以招募司機招攬乘客使用其共享乘車服務。

Uber還投入了大量資金,用於進入或購買交通領域除了共享乘車以外的業務。他們透過UberEats 進入了送外賣服務,通過Jump 進入了自行車和電動踏板車租賃市場,並且是無人車研發市場的玩家。

Uber已經取得了長足的發展。該公司2019年的總收入為141.5億美元。但是,實現這個目標是有代價的,非常大的代價。2019年,Uber總共虧損了85億美元。儘管創造了這麼多的收入,他們仍然損失了85億美元。也就是說,這段時間以來,他們虧掉的錢就超過了WeWork 的總估值!

在去年12月底的時候,Uber 表示他們打算在2020年第四季度之前實現盈利。但是,那是在COVID-19的影響還沒有出現的時候定下的目標,所以這個目標現在可能只是海市蜃樓。

相比之下……

Amazon—駱駝

Amazon是家有趣的公司。大家經常大聲地指出Amazon這麼多年來一直處於虧損狀態,但那主要是因為他們把賺來的錢都重新投資於自己的增長,研究和開發上面。

當然,Amazon也涉足了很多的其他領域,其中大多數充其量只能算是部分成功,或者有些完全是最糟糕的失敗。比方說:

  • 嘗試自己成為出版社;
  • 試圖賣手機硬體(有人還記得Fire這個品牌的手機嗎?);
  • 也涉足了食品外賣;
  • 把觸手伸向了實體百貨店,收購了Whole Foods;
  • 並分別透過Amazon Web Services和Mechanical Turk進軍雲端運算和隨選零工市場。

儘管進軍不同板塊的很多嘗試最終都未能取得成功,但Amazon已經建立起了可靠的核心業務,其大部分收入來自其Amazon Web Services(AWS)產品。如今,你所熟知的很多Web品牌(包括Netflix,Reddit ,Pinterest ,CDC,Etsy ,AirBnB 等)都是在AWS上面跑的。

Amazon是頭駱駝,因為哪怕它涉足不同技術和業務領域的很多嘗試都失敗了,它始終都有AWS這個核心利潤引擎來維持公司的運轉。

迄今為止,2020年Uber的股價漲了11%,可Amazon的股價漲了31%。

這兩家公司購發展成了巨獸,而且很有可能被視為成功故事。但現在,作為一名投資者,看著今天經濟的不確定性,你會把自己的錢投到哪裡呢?你是寧願把寶押在目標是盡快變得盡量大的鯨魚身上呢?還是選擇犧牲一些增長速度來換取面臨經濟衰退時能變得更加牢靠的駱駝?

我總聽人把駱駝說成是「委員會造出來的馬」,認為那些一系列妥協的結果。而且它們還是奇怪的長相有趣的生物,缺少了馬的那種優雅。馬造出來為了跑得快點的,而駱駝則演進出了一致性和可靠性這些特質,哪怕是在惡劣的條件下。

隨著市場在努力理解COVID-19對全球經濟所造成的短期和長期後果,駱駝也許會成為矽谷的新寵。

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