別只關注太空旅遊,這些太空大亨眼中看到的產業遠比這更遠更大

別只關注太空旅遊,這些太空大亨眼中看到的產業遠比這更遠更大

理查德‧布蘭森、傑夫‧貝佐斯在這個月前後不到十天,接力挑戰登上太空,人們所關注的都是這些富豪為什麼都在上太空?事實上,這種事情並非現在才發生,以前在海洋時代,很多億萬富翁也做過類似的事情,他們建立自己的船隊、在海上航行探險。

布蘭森和貝佐斯所做的不只是買一張船票,他們直接花錢造了自己的太空飛行工具。這兩次太空之行吸引到大量注意力。有些人讚美讓人安全往返太空所需要的工程和毅力,但更多人則是抱怨這些億萬富翁,並沒有把資源用在對抗疫情、氣候變化等人類更緊迫的問題上。

從「痴人說夢」到形成一個產業

回到十幾年前,當布蘭森、貝佐斯和馬斯克(Elon Musk),這三人各自的太空公司剛剛起步時,一度被視為只是億萬富翁們「痴人說夢」。但現在,人們發現,億萬富翁們的「太空夢」,只是更大太空產業中最亮眼的一小部分。 

經過幾十年的發展,地球軌道和更遙遠的太空已經被幾十家民營企業以難以置信的速度實現商業化。布蘭森和貝佐斯之所以乘坐自家公司研發的太空工具升空,只不過是對自家工具的安全性表示認可。

別只關注太空旅遊,這些太空大亨眼中看到的產業遠比這更遠更大

確切地說,太空已經向所有企業開放。不只這些富豪,其他人仍將繼續進入太空。未來可能會有成千上萬的人以及成千上萬的設備進入太空,進一步使太空產業化。無論馬斯克是否會在火星上定居,太空中發生的一切都將是未來十年最重要的經濟和技術故事之一。

最近還有很多私人太空企業有不少動作。一家名為阿斯特拉太空(Astra Space)的公司上市,其在風投資本的支持下,短短幾年時間裡就造出了一枚能上天的軌道火箭。公司目標是每天連續將衛星送入軌道。

阿斯特拉太空以21億美元的市值上市後不久,市值28億美元的衛星製造商行星實驗室(Planet Labs)宣佈了同樣的計畫。這家公司每天使用天空中的數百顆衛星觀測地球。

還有一家螢火蟲航空公司(Firefly Aerospace)的火箭已經豎立在加州發射台上,正等待發射許可。此外,OneWeb和馬斯克領導的SpaceX都在定期發射能覆蓋全球的Internet衛星,位於紐西蘭的火箭實驗室(Rocket Lab)也正在計畫前往月球和金星的任務。

來自各方的投資者,也正向太空行業投入幾十億美元。投資者認為,即使這些公司完成他們目前收到的訂單,在未來10年左右的時間裡,環繞地球執行的衛星數量預計將從3400顆增加到5萬到10萬顆。

考慮到實現這一目標需要頻繁從全球各地本已繁忙的火箭發射場發射一枚又一枚火箭,實際數字可能會有所下降。但無論具體數量如何,私人太空產業的興起就在眼前。本月兩位富豪開展的太空旅遊競賽不過是這場規模更大產業變革的前奏。這些轉變的結果雖然仍不可預測,但人們應該認真考慮新興太空行業成功的可能性。

客戶們在利用行星實驗室的衛星網路來跟蹤作物健康、工廠排放量和雨林面積變化。SpaceX和OneWeb提供的衛星網路服務有望為偏遠地區的數十億人提供網際網路的接入服務。火箭實驗室的創始人連大學學位都沒有,他自學了所需的工程技術,這家公司的成功也說明了私營太空產業的包容性。

這些在在都說明了,在太空中體驗失重的億萬富翁,只是太空產業龐大願景中的一小部分而已。

當然,太空企業似乎仍然是具有高風險,大量利潤遠未得到保證。儘管SpaceX、火箭實驗室和行星實驗室等公司的估值已經達到了幾十億甚至上百億美元,但它們尚未證明自己能夠像地球上那些飛輪效應的公司一樣在軌道上順利盈利。

太空產業是艱難的。但是新一批的太空公司正在試圖弄清楚這個問題,而且潛在的回報遠遠大於億萬富翁們偶然出現的激情。

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