自動駕駛列車已準備就緒!但你敢坐嗎?

如果計畫進展順利,礦業巨頭力拓集團(Rio Tinto)的一列貨運列車將於8月份開始在美國科羅拉多州普韋布洛(Pueblo)附近的軌道上轟隆隆地駛過。最特別的是,這列火車完全由電腦控制。當最新的人工智慧(AI)和感應器技術讓成千上萬噸的鋼鐵巨龍通過軌道行駛時,火車上的人類只能充當觀察者的角色。

自動駕駛列車已準備就緒!但你敢坐嗎?

在鐵路行業最先進試驗場77公里長的鐵軌上進行的這項試驗,是推動自動駕駛列車技術前進的一大步。這一結果可能從根本上改變鐵路行業。儘管鐵路運輸仍然是巨大的高利潤業務,但與10年前相比,鐵路運輸的貨物減少了,而它們最大的客戶(煤炭行業)正處於長期衰退之中。最新的政府數據顯示,2017年鐵路運輸的貨物價值近7000億美元,但卡車運輸的貨物要多得多,超過12兆美元。

為了迎頭趕上,鐵路公司必須更多地吸引快速增長的經濟領域,比如電子商務,這需要更快、更可靠的交付能力。鐵路公司認為自動化是最好的解決方案,因為它可以降低燃料成本,並通過使列車運行得更快、更緊密來增加運力。考恩公司分析師麥特‧艾爾科特(Matt Elkott)表示:「我不認為存在太多爭議:這是鐵路行業需要前進的方向。」艾爾科特預測,該行業將在5至7年內實現大規模自動化。

這種重塑努力正在引發一場競賽,促使鐵路公司向鐵路系統引入AI、機器學習等高科技特色。西門子、Wabtec和Knorr-Bremse等老牌鐵路設備製造商正與英偉達、微軟和日立等科技公司展開競爭。

力拓集團公司的自動駕駛列車進行軌道測試

大多數技術零件,包括降低燃油消耗和控制緊急煞車系統的零件,已經零零碎碎地部署好了。我們需要的是AI將它們聯繫起來,並進行測試,以說服所有的利益相關者都參與進來。

但即使力拓集團的測試進展順利,自動駕駛列車也面臨著許多挑戰。首先是強大的鐵路工會,他們可能在用人規模方面展開強烈抵制。其次,該行業必須克服公眾對自動駕駛技術不安全的擔憂。最後,有時持懷疑態度的監管機構將不得不給予批准。

紐約空氣煞車公司首席執行長烏利塞斯‧卡米洛(Ulisses Camilo)表示:「我們當然能做到,問題是部署速度有多快。」該公司的技術將在科羅拉多州進行測試。

力拓集團公司自動駕駛列車使用的基礎設施屬於北美鐵路系統,它是歷時12年、斥資100億美元安全升級計畫的一部分,該計畫將於明年完成。2008年,加州查茲沃斯市的通勤列車與一列聯合太平洋貨運列車迎頭相撞,造成25人死亡,原因是心不在焉的工程師沒有注意到紅色信號燈。

作為回應,美國國會要求對整個鐵路系統進行升級,實現自動安全覆蓋。該項目被稱為「積極列車控制」(PTC),包括軌道上的感應器和向中央伺服器發送訊息的開關,告訴列車前方的交通和狀況。如果工程師未能使火車減速或停車,系統可以自動干預。然而,就其本身而言,PTC只具備處理少數幾種緊急情況的能力,比如錯過號誌燈或火車在急轉彎時行駛過快等。

在某種程度上,鐵路應該能夠適應或借鑑許多用於自動駕駛汽車和卡車的攝影鏡頭、雷達和光達技術。一個很大的區別在於:停下貨運火車可能需要1.6公里甚至更長的剎車距離,而一輛快速行駛的汽車只需要100公尺左右。

自動駕駛列車已準備就緒!但你敢坐嗎?

力拓集團已經在澳大利亞使用全自動駕駛列車,從16座礦山向數百公里外的港口運送鐵礦石。截至去年年底,該公司表示已經安全完成了近480萬公里的自動駕駛旅程。

儘管自動化可能帶來好處,但大型貨運鐵路公司拒絕就這個問題發表評論。今年秋季的工會談判使這項技術的推廣成為敏感問題,尤其是因為鐵路公司可能會提議將火車乘務人數從兩人減少到一人。

鐵路工會認為,自動化是另一種減少工會人數的努力。去年,當美國聯邦鐵路管理局要求公眾對自動化鐵路提出反饋意見時,收到了3400條評論,其中99%是反對意見。

美國鐵路工人聯合會特別代表佛里茲‧艾德勒(Fritz Edler)警告稱:「自動駕駛技術很花哨,但還沒有準備好迎接黃金時期。」他說,將火車上的工作人員減少到1人,並依靠自動化將「明顯是危險的」。

就在鐵路行業就自動化展開辯論之際,與之競爭的卡車運輸業卻在向前快速推進,自動駕駛技術和電動汽車的運營成本都可能低得多。獨立運輸業分析師東尼‧哈奇(Tony Hatch)表示:「鐵路公司必須做出回應。」

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