高通如何從通訊巨頭走向晶片霸主

世界上每賣出一部智慧型手機,都需要向高通繳納專利費。這絲毫沒有誇張,高通就是這樣一家可以收割全球財富的公司。現如今高通公司是全球3G、4G與5G技術研發的領先企業,其技術專利和產品,幾乎覆蓋了世界上所有電信設備和消費電子設備的品牌。但是,當初的高通從CDMA技術起家,是怎麼變成如今的晶片霸主的地位呢?

高通的故事要從一次普通的聚會說起。1985年,從自己創立的Linkabit Corp公司退休後,52歲的厄文·馬克·雅各布(Irwin Jacobs)和6位老同事在自己的家中相聚。一番交談之後,7人決定繼續創業。雖然他們沒有商業計畫,也沒有多少錢,腦子裡也沒成型的產品,但他們還是決定繼續創業。 

高通公司就這樣「稀里糊塗」的成立了,麻省理工學院的教授雅各布博士任董事長。雖然他們沒有明確的計畫,但高通公司的方向是很清晰的。他們7位都懂無線技術,所以最終把創業方向定在了數位和無線通訊領域。高通的英文是Qualcomm,這個詞是由「品質」(Quality)和「通訊」(Communication)組合而來,寓意高品質的通訊。

獨創CDMA技術,成為通訊巨頭 

「時勢造英雄,英雄造時勢。」這句話非常完美地概括了高通踩對時代的節點,又開創新時代的過程。 

高通公司推出的用於無線和數據產品的CDMA(Code-division multiple access:分碼多重進接)技術,永久改變了全球無線通訊的面貌。CDMA技術也一舉奠定了其後來在通訊領域霸主地位。 

高通公司成立之初主要為無線通訊業提供項目研究、開發服務,同時還涉足有限的產品製造。當時的通訊行業,主流技術都集中在TDMA(Time-division multiple access:分時多工)技術上,也就是2G時代的主流通訊技術GSM研發上。但雅各布認為,起源於「跳頻」技術的CDMA可以將網路容量大幅提升四十倍,可以大大降低網路的成本,所以高通選擇了CDMA技術作為主攻方向。 

不過當時的市場對CDMA技術並不是看好,有的人認為技術不行,有的人認為開發時間太長,還有的人認為技術成本太高,所以當時並沒有太多人對CDMA抱有太高的期望。 

但偉大的人總有著超前的眼光,雅各布沒有放棄。1989年時,他和同事開發出一個CDMA的示範系統,以此宣傳CDMA的技術優勢,他們還邀請了很多全球行動領域的專家到高通來參觀。 

當時有人質疑,高通示範的版本難以在紐約曼哈頓這樣高樓林立、街道複雜的地方成功。為了回擊質疑,高通隨後在紐約再次進行了技術展示,結果證明:與原來的模擬訊號相比,CDMA能支持的使用者數可以達到10到20倍,而TDMA只有模擬訊號的3倍。 

CDMA技術能夠提供更好的通話品質,大大降低運營成本,電信商一下被打動了。經過高通的努力,1993年,CDMA被美國電信工業協會採納,成為行業標準;1995年,CDMA在香港實現商用,1996年登陸韓國;到了1999年,國際電信聯盟把CDMA選作是3G(第三代無線網路)背後的技術。 

隨後經過不斷發展,高通成為通訊行業霸主,迎來了自己的壟斷時代。截至目前,全球所有涉及通訊的公司都必須向高通繳納專利稅,即使是市值1.31萬億美元的蘋果。在高通面前,蘋果也只能表示抗議,但錢還是乖乖要交的。 

佈局SoC,相容Android,奠定晶片霸主

在通訊行業取得成功之後,高通並沒有固守城池,而是早早地佈局了SoC晶片(系統單晶片)的研發。 

SoC晶片不是單指一顆晶片,而是一種整體電路晶片,包括了CPU、GPU、ISP、數據機等多個組件。CPU和行動作業系統是智慧型手機的關鍵,而數據機則是負責讓手機「始終連接,始終線上」的組件,它們共同組成了行動時代的基石。 

不得不說,高通的每一步都踩在時代的正軌上。早先的高通行動處理器並沒有德州儀器、英特爾那麼知名。但在電腦向手機過渡的時代中,因為英特爾專注X86架構,輕視手機市場,導致後來被ARM打敗。這時,早早選擇ARM架構的高通行動處理器受到各廠家青睞。 

同時高通的晶片是首個能夠相容Android系統的晶片,所以一下佔據了Android手機的半壁江山,Android是隨後智慧型系統的大勢所趨,高通晶片也隨之聲名鵲起。 

除了選擇對了時代的機遇,高通SoC晶片本身的實力也很強。發展到2007年,也就是賈伯斯推出第一代iPhone那一年,高通已成為世界領先的行動晶片供應商。 

高通在CPU、GPU、數據機等產品方面都有絕對的領先實力,而且是沒有缺點的系統性優勢。例如雖然蘋果的A系列晶片雖然表現不俗,但由於缺乏基頻晶片技術,在2017年與高通陷入糾紛後,蘋果選擇了英特爾的基頻晶片,結果如今iPhone XS系列新品的訊號問題,被廣為詬病。 

隨後,高通Snapdragon S1系列處理器經過2007到2011長達5年的時間,逐步佔領全球手機市場。至此,象徵著高通正式成為晶片霸主。 

2012年2月20日,高通正式將Snapdragon系列處理器的中文名稱定為「驍龍」。 

雖然近年來,中國手機企業在全球市場發展迅猛,但絕大多數手機企業的命運,卻掌握在高通手中:誰先獲得高通的驍龍晶片首發的機會,誰就會獲得市場先機;高通供給誰的貨少,誰就有可能面臨無法交貨的風險;高通不給誰供貨,誰就有可能面臨倒閉。

通訊巨頭與晶片霸主的雙重身份讓高通坐擁眾多專利,雖然交稅天經地義,但「高通稅」要價巨高。 

如今如何減少「高通稅」已經成為全球各大企業頭疼的問題。

  • 本文授權轉載自36Kr

使用 Facebook 留言

發表回應

謹慎發言,尊重彼此。按此展開留言規則