沒有蘋果就沒有ARM的開始,歷史上曾經協助ARM成長的三家「貴人」

沒有蘋果就沒有ARM的開始,歷史上曾經協助ARM成長的三家「貴人」

作為一家半導體產業的明星公司,ARM 最近新聞連連,持續了一個多月的 ARM 被收購案仍未有定論,但不可否認的是 ARM 的確是全球科技行業的關鍵參與者,全球95%以上的智慧型手機和平板電腦都採用的 ARM 架構。ARM 從1990年創立時的一家小公司,發展成為今天半導體行業關鍵公司,可以說是天時、地利、人和共同的結果,其中還有不少貴人相助。

目前,ARM 在全球擁有1000多家處理器授權合作企業、320家處理器優化包和物理IP包授權夥伴,15家架構和指令集授權企業。在眾多授權企業的支持下,ARM 處理器2015年的出貨量達到了150億個,歷史出貨總量超過了1000億個。

ARM 從1990年創立時的一家小公司,發展成為今天半導體行業關鍵公司,可以說是天時、地利、人和共同的結果,其中還有不少貴人相助。正是這些「貴人」的相助,讓 ARM 在當時的階段有了成長的助力。梳理 ARM 成長史上的貴人,也能在一定程度上還原這家公司的成長歷史。

這些「貴人」的幫助,並非偶然。背後其實還是一部半導體、3C行業的競合博弈、愛恨情仇不斷的故事史。在摩爾定律主導的行業,沒有永遠的朋友,但可能有永恆的利益。

ARM 的第一個貴人:蘋果

ARM 創立於1990年,是蘋果、英國 Acorn 電腦公司和美國晶片製造商 VLSI 科技公司聯合創建的合資企業。

在1980年代後期,蘋果正在為自己的PDA尋找一款合適的行動處理器,這款PDA也就是後來被全世界熟知的 Newton 。

VLSI 當時是蘋果的代工合作夥伴,VLSI 幫助蘋果找到了一家個人電腦製造商—— Acorn ( ARM 的前身),Acorn 當時已經研發出一款屬於自己的處理器,他們把這款處理器取名為 Acorn RISC機器或 ARM ,而蘋果的 Newton 團隊提出將 ARM 用在 Newton 掌上電腦中。但當時蘋果想對最初的 ARM 處理器進行調整,以適應 Newton 的需求。

不過, Acorn 公司當時沒有足夠的預算來支持這項調整需求,所以在1990年,蘋果、 VLSI 和 Acorn 公司達成了一項合作協議,Acorn 公司將提供人力資源,蘋果提供資金,VLSI 將共享設計工具的技術,合作開發,且作為代工廠生產。

1990年12月27日,Acorn 聯手蘋果和 VLSI 創建了一個新的公司——Advanced RISC Machine。之後蘋果說服 Acorn 公司將 ARM 平台獨立,並投資300萬美元佔股43%,Acorn 公司佔股43%,VLSI 獲得剩餘股份並成為 ARM 的半導體代工者。事實上,VLSI 也成為第一個獲得 ARM 授權的晶片廠商。

1993年,ARM 在和蘋果合作的搭載 ARM 處理器的蘋果 Newton  MessagePad問世,在市場維持了約11年時間。 Newton MessagePad的問世提高了 ARM 在業界的影響力和知名度。

可以這樣說,沒有當年蘋果的資金支持以及 Newton MessagePad 的研發,就沒有今天的 ARM 。

蘋果對 ARM 的投資部門(庫比蒂諾-總部位於加州的Technology)繼續支付巨大的紅利,還涉及到便攜設備,如 iPod,iPhone 和 iPad。

之後,蘋果的 iPod,路由器 AirPort 和智慧型手機 iPhone 等設備都使用的是 ARM 處理器。

 

ARM 的第二個貴人:諾基亞

在產品研發上揚長避短,不再做已經在電腦領域普及的英特爾CISC指令,轉而開發不被市場看好的RISC精簡指令。因為資金短缺,ARM 沒有錢去做晶片的後續生產,因此 ARM 當時的CEO Robin Saxby開創性的提出了IP 授權這一前所未有的商業模式:即 ARM 不再生產和銷售晶片,只設計中央處理器,然後把設計授權給其他的晶片設計公司,拿到 ARM 設計授權的公司再在 ARM 中央處理器的基礎上添加外圍設備,進而設計出各具特色的晶片,ARM 從中先收取一次性授權費用,當晶片公司設計的晶片上市銷售後,ARM 再根據銷量收取版稅提成。

這種產品定位和商業模式,在個人電腦和高性能處理器統治的年代,並沒什麼突出的優勢。直到1993年,當時的手機巨頭 Nokia 找到 TI,希望 TI 為他們的下一代手機定製一顆晶片,TI 推薦採用 ARM 7 架構的晶片,但是遭到了 Nokia 的反對,因為 ARM 的 32 位指令集太佔記憶體空間了——這個手機要設計時尚的 UI 介面,並且準備搭載數款很受歡迎的遊戲——對記憶體空間的要求十分苛刻。

為符合諾基亞減少記憶體的要求,ARM 在32 位 ARM 指令集的基礎上研製出了 16 位的 Thumb  指令集,在性能降低不多的情況下,每條指令佔用記憶體空間從四位元組降為兩位元組——這一新的架構為 ARM 7TDMI。

TI 基於 ARM 7TDMI 設計出了 MAD2 晶片,最終被 Nokia 6110 採用。諾基亞6110成為第一部採用 ARM 處理器的 GSM 手機,於 1997 年發佈,上市後獲得了極大的成功,成為手機史上的經典設計之一。ARM 也是透過和諾基亞合作的6110手機實現首次盈利,擺脫財務危機。

同時,諾基亞6110 的成功使得更多的手機廠商開始使用 TI 的晶片,也使得 ARM 被越來越多的晶片設計公司所關注。

不得不說諾基亞是 ARM 的貴人之一。此後,高通、飛思卡爾、DEC 相繼加入 ARM 的授權陣營,ARM 7 最終被授權給將近 170 家公司,成為當時手機、電話、機頂盒等設備上的標配處理器,是 ARM 歷史上第一顆獲得巨大成功的處理器內核。

 

ARM 的第三個貴人:微軟

自1997年以來,微軟和 ARM 一直在嵌入式、消費類和移動領域的軟體和設備上攜手合作,使得許多公司能夠推出以 ARM 為核心的多樣化產品。

早年間,ARM 台灣總裁呂鴻祥曾一次記者招待會上聲稱,ARM 其實一直都在與微軟緊密合作,共同從事處理器架構方面的開發工作。

隨著傳統 PC 電腦時代的漸漸消退,智慧型手機的平板電腦市場日益成長,2011年,微軟宣佈  Windows 8 將支援 ARM 架構,之前牢不可破的 Wintel(Windows + Intel) 聯盟開始出現裂痕,這讓英特爾x86處理器的市場地位開始發生動搖。有數據顯示,截止2015年,全球有1384家移動晶片製造商都採用了 ARM 的架構,全球有超過85%的智慧型手機和平板電腦的晶片都採用的是 ARM 架構的處理器,超過70%的智慧電視也在使用 ARM 的處理器。到2016年,由於巨額虧損,英特爾停掉了Atom生產線,而 ARM 晶片的歷史出貨量達到了1000億。

 

等一等,軟銀是不是 ARM 的貴人?

時間回到當下。ARM 當下的謎題,則來自於2016年的收購。

2016年,日本軟銀以234億英鎊(約合310億美元)的價格收購 ARM 。這也是今天 ARM 謎題的伏筆。

業內猜測,ARM 成長的疲軟,加上軟銀自身財務危機,可能是導致軟銀如今想要出售 ARM 的重要原因。

根據軟銀的財報,ARM 的收入來源主要包括兩部分:一個是針對IP授權的前期授權費,包括 ARM 架構和 ARM IP;另一個是根據每顆晶片售價按比例抽取版稅。

表面來看,軟銀收購後的 ARM 財務數據依然持續走高。軟銀發佈的財報顯示,從2016年到2019年整體來看,ARM 的總營收都還在維持正常水平,2016年-2019年都在18億美元左右。其中,軟體和服務收入以及許可收入成長,2018年同比成長51.6%,2019年同比成長23%,達到近2億美元的營收。

拆解具體的年營收,即可以看到 ARM 成長的疲軟。被軟銀收購後,ARM 在2017年-2019年的營收分別為18.31億美元、18.36億美元和18.98億美元。其中,ARM 的營收從2018年開始,與半導體業務相關的收入速度開始下降,2018年和2019年 ARM 的淨銷售額同比成長分別為0.3%、3.4%, 2018年 ARM 的專利授權收入下降了11.5%,2019年的專利授權收入也沒超過6億美元。

高額的技術投入也在一定程度上影響了 ARM 的利潤。2019年 ARM 研發投入均在7億美元以上,佔總營收的40%左右,這包括招聘了大量的員工和對新技術的開發投入。當然這也使得 ARM 在2017年以後淨利潤不斷下降,2015年 ARM 的利潤為8.43億美元,到2019年 ARM 的淨利潤僅為2.76億美元。

與此同時,軟銀自己也在經歷財務問題。軟銀2019年財報顯示,軟銀2019年營業虧損額高達 1.36萬億日元(約合126億美元),創歷史新低,歸屬於軟銀母公司股東的淨虧損為9615.76億日元(約合89.73億美元),上年實現淨利潤為1.4112萬億日元。同時,軟銀重金投入的多家公司均面臨較大困難,Uber 股價的接連走低,WeWork 估值大幅跳水,甚至有數十家公司面臨破產窘境。

因此,這才傳出 ARM 被出售的傳聞。

當業界傳出軟銀要出售 ARM 時,蘋果和三星被認為是傳聞中的兩家潛在收購者。之後,又傳出NVIDIA正在和軟銀進行實質性談判,據悉,交易價值超過320億美元。據日媒《日經》報導稱,台積電和富士康也都表達了對收購 ARM 公司表現出極大的興趣。

具體分析買家。此前據彭博社做過分析,由於 ARM 公司的許可要求和潛在的監管問題,蘋果並不打算收購該公司,因為 ARM 的授權業務與蘋果的軟硬體業務模式並不適應;三星方面同樣表示無意拿下 ARM 公司,因為三星和 ARM 在開展半導體業務的方式以及公司經營理念方面存在明顯差異,而且收購 ARM 公司會打破三星在半導體領域的常規業務流程。

NVIDIA 方面,NVIDIA 的 GPU 業務的天花板逐漸顯現,其2020財年財報顯現,收入和利潤不增反降,拓展業務線逐漸成為 NVIDIA 的必需,而 ARM 在主流移動設備 SoC 的市佔率超過90%,如果可以成功收購 ARM ,NVIDIA 將在移動端市場有一定的進展。但收購很可能讓 NVIDIA 陷入到反壟斷的困境。

因此目前來看,這些大玩家很可能最後並不會成為新買家。

此次,孫正義的發言來看,並不能排除 ARM 會保持獨立 IPO 的可能性。孫正義去年曾表示,他希望在五年內讓 ARM 重新上市。而稍早前,ARM 表示計畫將兩個軟體業務轉讓給日本母公司軟銀集團,將經營戰略轉向專注於發展核心晶片業務,並且希望在9月之前將該業務完成轉讓。

使用 Facebook 留言

發表回應

謹慎發言,尊重彼此。按此展開留言規則